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El coronavirus muta y aquí te decimos el porqué y sus implicaciones

Que sea "más transmisible", aunque no implique una peor virulencia, es "más peligroso" para el conjunto de la sociedad

Los virus de ácido ribonucleico (ARN) -como es el caso del que causa la COVID-19- tienen facilidad para mutar (Pixabay)

15 minutos. El descubrimiento de variantes del SARS-CoV-2 más contagiosas en el Reino Unido, Sudáfrica y Brasil está añadiendo incertidumbre a la posibilidad de atajar la pandemia. Los científicos, que esperaban estos cambios porque el coronavirus muta, hacen un llamamiento a la calma.

En las últimas semanas se suceden las noticias acerca de las nuevas variantes de este coronavirus. Inquietan por la rapidez con la que se propagan y por crear dudas sobre la efectividad que tendrán las vacunas para contrarrestarlas.

Esa alarma se extendió a las redes sociales, donde muchos usuarios se preguntan sobre los efectos de las mutaciones y expresan sus dudas acerca de las consecuencias que tendrán en la evolución de la pandemia.

Sin embargo, los expertos consultados por EFE subrayan que es normal que los virus muten. Por el momento, no ven razones para el alarmismo, aunque consideran necesario mantener una vigilancia atenta.

Prevén, no obstante, que puedan producirse versiones del SARS-CoV-2 que resistan la acción de las vacunas, aunque también consideran probable que estos fármacos se modifiquen sin dificultades para neutralizar esas variantes.

Tampoco descartan que alguna mutación suponga la aparición de un coronavirus capaz de generar una infección más grave y con mayores efectos letales, pero esa situación no es la más factible.

Azar y selección natural operan en los coronavirus

Según el presidente de la Sociedad Española de Virología (SEV), Albert Bosch, "lo más importante de la aparición de la variante del Reino Unido" es la confirmación de que el SARS-CoV-2 "puede variar". Por tanto, en el futuro es posible que aparezcan más.

Los virus de ácido ribonucleico (ARN) -como es el caso del que causa la COVID-19- tienen facilidad para mutar. Sin embargo, el SARS-CoV-2 dispone de "unos mecanismos de corrección" de los cambios en su extenso genoma de 30.000 nucleótidos, dijo Bosch.

Esos mecanismos de corrección no evitaron que algunos de los errores cometidos por el virus en su replicación hayan permanecido como mutaciones.

Las variantes que por azar tengan algunas ventajas adaptativas pueden implantarse, propagarse y, en ocasiones, convertirse en la versión predominante del SARS-CoV-2, en un proceso de selección natural.

¿Qué preocupa de las variantes descubiertas?

Las variantes del virus identificadas hasta ahora son numerosas. Entre ellas se encuentran la B.1.1.7, descubierta en el Reino Unido; la 501.V2, hallada en Sudáfrica, y la Cluster 5, de la que se descrbieron transmisiones entre seres humanos y visones en varios países, indicó José Ramón Arribas, portavoz de la Sociedad Española de Enfermedades Infecciosas y Microbiología Clínica (SEIMC).

Otra más fue identificada en Tokio a principios de este mes en 4 viajeros procedentes del estado brasileño de Amazonas.

Expertos de la Fundación Oswaldo Cruz (Fiocruz), vinculada al Ministerio de Salud de Brasil, confirmaron a EFE que la nueva versión es originaria de ese estado.

En la clasificación de estas modificaciones cabe distinguir entre "variante", denominación que se refiere a una alteración del virus con un número significativo de mutaciones; y "cepa", cuando los cambios son más numerosos y de mayor trascendencia.

Así, la B.1.1.7, por ejemplo, es una "variante" de la misma cepa del SARS-CoV-2 de la que hasta el momento se identificaron 23 mutaciones.

De ella preocupan los indicios que hallaron los virólogos británicos de que es capaz de infectar a mayor velocidad. No obstante, esa rapidez no parece ir acompañada de efectos más dañinos en la enfermedad.

Más transmisible

En todo caso, como señaló Arribas, que sea "más transmisible", aunque no implique una peor virulencia, es "más peligroso" para el conjunto de la sociedad. El motivo: puede colapsar el sistema sanitario con la infección de "muchos más pacientes".

Más de medio centenar de países detectaron casos de esta versión del SARS-CoV-2, pero es posible que esté presente en un número más elevado. Para identificar las variantes hay que secuenciar el virus, comparando sus 30.000 bases nitrogenadas con las ya conocidas. Este análisis puede resultar difícil de asumir para algunos sistemas sanitarios.

En España, su prevalencia "estaría muy por debajo del 5 %". Esto significa que esta variante no está circulando "a un ritmo como lo está haciendo en Reino Unido". Así lo informó el director del Centro de Alertas y Emergencias Sanitarias de España (CCAES), Fernando Simón.

El origen de esta celeridad en el contagio se encuentra en la mutación N501Y, que permite infectar las células humanas con mayor eficacia y que también está presente en la variante detectada por primera vez en Sudáfrica y en la descubierta en Brasil.

En el caso de la Cluster 5, identificada por primera vez en Dinamarca, se describieron transmisiones del virus entre visones, de este animal a humanos y viceversa.

El riesgo, dijo Arribas, es que haya un animal en el que se pueda quedar el coronavirus y "sea una fuente persistente de contagios". Por el momento, no parece que esa transmisión se esté produciendo de forma frecuente.

Además de en Dinamarca, esta variante fue localizada en varios países europeos, entre ellos España y Estados Unidos (EEUU).

¿Qué relación tienen las mutaciones del coronavirus con las vacunas?

De las variantes de Sudáfrica y Brasil hay una mutación, la llamada E484, que suscitó la alarma entre los investigadores. Según un estudio preliminar de un equipo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle, podría ofrecer una mayor resistencia a las vacunas.

Se trata de un estudio del que se produjeron diferentes interpretaciones.

Varios medios internacionales resaltaron el hecho de que la mutación E484 podría ayudar a burlar los anticuerpos neutralizantes que el sistema inmunitario produce contra el coronavirus. Según declaró uno de los firmantes de este análisis, el biólogo evolutivo Jesse Bloom, a The New York Times, la investigación reafirma la vigencia de las vacunas actuales.

Otro trabajo científico en preimpresión apunta que la vacuna de Pfizer y BioNTech también sería efectiva contra la mutación N501Y, presente en las variantes del coronavirus de Reino Unido, Sudáfrica y Brasil.

El estudio fue llevado a cabo por la farmacéutica y la Universidad de Texas y publicado en el repositorio biorXiv, en el que los textos aún no fueron revisados por otros expertos, aunque estos pueden dejar sus comentarios.

Selección natural

En todo caso, tanto Bosch como Arribas explican que la probabilidad de que haya mutaciones que se resistan al efecto de las vacunas crecerá conforme haya más población inmune.

Se trata nuevamente de un proceso de selección natural de las mutaciones, en el que se mantendrán aquellas que presenten cambios que les hagan evitar la acción de los antígenos.

Sin embargo, ambos opinan que los investigadores podrán adaptar las vacunas a estos cambios para mantener su eficiencia.

Bosch, además, cree que este virus no variará tanto como el de la gripe, que cada año obliga a hacer un esfuerzo para modificar los preparados que lo combaten.

Sobre el riesgo de que surja una variante más virulenta y letal, el presidente de la SEV señaló que eso podría ocurrir en un escenario "catastrófico" pero añade que tampoco tiene por qué suceder.

"En virología", sentencia, "nada es esperable, todo es posible".

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