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Las algas también pueden producir petróleo

Según un estudio, las cianobacterias, que es como se conocen a las algas verdeazuladas, pueden producir petróleo, aunque sea en pequeñas cantidades

Las algas verdeazuladas pueden modificarse genéticamente con facilidad (NASA)

15 minutos. Las cianobacterias, coloquialmente llamadas algas verdeazuladas, también pueden producir petróleo a partir del agua y dióxido de carbono con la ayuda de la luz, y sin necesidad de tierra cultivable, según un estudio reciente de la Universidad de Bonn.

La capacidad de producir petróleo a partir del agua y el dióxido de carbono con la ayuda de la luz es algo común en todas las plantas, desde las algas unicelulares hasta los secuoyas gigantes.

"Demostramos por primera vez que las cianobacterias pueden hacer lo mismo", explica el biólogo Peter Dörmann de la Universidad de Bonn. "Esta fue una completa sorpresa, no solo para nosotros".

Hasta ahora, los expertos asumían que las cianobacterias carecen de esta propiedad. Después de todo son bacterias, incluso si su nombre "algas verdeazuladas" sugiere lo contrario.

Por ello, difieren de las plantas en muchos aspectos: las cianobacterias están más relacionadas con la bacteria intestinal E. coli que con un olivo. "De hecho, hay informes antiguos en la literatura de que las cianobacterias pueden contener petróleo", dice Dörmann. "Pero nunca se verificaron".

El científico estuvo trabajando durante años en una enzima que cataliza uno de los pasos en la síntesis de aceite en las plantas. La enzima es activa en los cloroplastos, los componentes responsables de la fotosíntesis. Gracias a esto, las plantas pueden producir compuestos químicos ricos en energía con la ayuda de la luz solar.

Muchos científicos sospechan que los cloroplastos provienen originalmente de las cianobacterias. Esto ya que, a diferencia de las demás bacterias, también dominan la fotosíntesis de las plantas con liberación de oxígeno.

Según esta teoría, hace millones de años, una célula vegetal "tragó" una cianobacteria. La bacteria vivió en la célula y le suministró productos de fotosíntesis. "Si esta hipótesis es correcta, entonces la enzima de síntesis de petróleo de los cloroplastos podría provenir de las cianobacterias", explica Dörmann.

Pruebas posteriores mostraron que las cianobacterias realmente producen petróleo con esta enzima, incluso aunque sea en pequeñas cantidades.

Un interesante resultado

El resultado es interesante desde un punto de vista evolutivo-biológico: muestra que la síntesis de petróleo en los cloroplastos de las plantas probablemente se origina en las cianobacterias.

Además, el resultado puede abrir nuevas posibilidades para producir alimentos para animales o biocombustibles. Esto se debe a que las cianobacterias no necesitan tierra cultivable para crecer: un contenedor con medio de cultivo y suficiente luz y calor es suficiente para ellas.

Esto puede hacerlos adecuados para desiertos, donde pueden usarse para producir combustible para automóviles. Especialmente porque la combustión solo liberaría el dióxido de carbono que las cianobacterias extrajeron previamente del aire durante la producción de petróleo.

Los microorganismos contribuirían así a la protección del clima. Se estima que sin su contribución, la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera sería el doble.

La especie estudiada en la Universidad de Bonn produce solo cantidades muy pequeñas de petróleo. "Sin embargo, es posible que otras especies sean considerablemente más productivas", dice el biólogo.

Además, las algas verdeazuladas pueden modificarse genéticamente con facilidad, de manera similar a otras bacterias. "Por lo tanto, es posible que el rendimiento del petróleo pueda incrementarse con medios biotecnológicos".

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