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El Señor de los Anillos inspiró el nombre de esta nueva especie de foca monje descrita en Nueva Zelanda

El animal medía 2,5 metros de largo y pesaba más de 200 kilogramos

Las focas monjes están en peligro de extinción (Pixabay)

15 minutos. Científicos de una universidad australiana descubrieron una especie desconocida hasta ahora de foca monje a partir de fósiles de Nueva Zelanda. El animal extinto vivió hace 3 millones de años en el Hemisferio Sur.

El hallazgo de la nueva especie, que medía unos 2,5 metros de largo y cuyo peso superaba los 200 kilogramos, aporta nuevas pistas sobre la evolución de estos animales marinos. Es a más antigua encontrada en todo el planeta.

La foca fue bautizada como Eomonachus belegaerensis (foca monje amanecer de Belegaer), en alusión "al mar ficticio que se encuentra al oeste de la Tierra Media en la trilogía de El Señor de los Anillos de J.R.R. Tolkein, a menudo asociada con Nueva Zelanda". Así lo explicó este miércoles el principal autor del estudio, James Rule, de la australiana Universidad Monash, en la revista The Conversation.

La E. belegaerensis de Nueva Zelanda es la primera especie de foca monje, viva o extinta, que se descubrió en el Hemisferio Sur. Lo demuestra la investigación de un grupo de 7 cráneos de Eomonachus hallados entre 2009 y 2016 en las costas de Taranaki, en la isla norte de Nueva Zelanda.

Una nueva historia evolutiva

Los científicos a cargo de la investigación destacaron que el descubrimiento "reescribe la historia de la evolución" de las focas que viven en la actualidad, incluidas las monjes, elefantes y algunas especies de focas antárticas. Esto se desprende de los resultados publicados en la revista científica Proceedings of the Royal Society.

El estudio apunta a que las monachines podrían haber cruzado el ecuador. Siempre se ha creído que sus aguas cálidas suponen una barrera termal para los desplazamientos de mamíferos marinos.

"Si existe un origen sureño para las monachines, esto significaría que el grupo cruzó el ecuador al menos 8 veces a lo largo de su historia evolutiva", precisaron los autores. Después, pudieron retornar a la zona septentrional.

Cambio climático

Los científicos también recordaron que hace 2,5 millones de años se produjo una extinción de la megafauna marina, debido probablemente al descenso del nivel de las aguas como resultado del enfriamiento del planeta. Este fenómeno afectó a las focas prehistóricas como las Eomonachus.

Según Rule y sus colegas, eso sugiere que el cambio climático pone en peligro a las 2 últimas especies foca monje que quedan en el planeta. La elevación del nivel del mar podría privarlas de las playas que necesitan para descansar. Además, los aumentos de la temperatura de las aguas podrían perturbar sus redes alimenticias.

Las focas monjes, consideradas como los animales marinos más raros del planeta, están en peligro de extinción. Se calcula que hay menos de 2.100 ejemplares en la actualidad en el Mediterráneo y Hawái, dado que las del Caribe fueron cazadas en la década de 1950 hasta su desaparición.

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