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Coronavirus y murciélagos: millones de años evolucionando juntos

Un estudio examina las relaciones genéticas entre diferentes cepas de coronavirus y los muerciélagos, preparando el escenario para comprender la transferencia de virus de animales a humanos

La mayoría de los coronavirus no representa ninguna amenaza conocida (Olivà S. Noroalintseheno Lalarivoniaina/Europa Press)

15 minutos. Una comparación de coronavirus que viven en 36 especies de murciélagos, reveló que grupos de murciélagos en el género, tenían sus propias cepas únicas de coronavirus, lo que revela que los murciélagos y los coronavirus evolucionaron juntos millones de años.

"Descubrimos que existe una profunda historia evolutiva entre los murciélagos y los coronavirus", dice el biólogo Steve Goodman. "Desarrollar una mejor comprensión de cómo evolucionaron los coronavirus puede ayudarnos a construir programas de salud pública en el futuro".

Según informa el Field Museum, mucha gente usa "coronavirus" como sinónimo de COVID-19, el tipo de coronavirus que causa la pandemia actual.

Sin embargo, hay una gran cantidad de tipos de coronavirus diferentes, potencialmente tantos como especies de murciélagos. La mayoría de ellos son desconocidos para ser transferidos a humanos y no representan una amenaza conocida.

Los coronavirus transportados por los murciélagos estudiados en este documento son diferentes de los que están detrás de COVID-19. No obstante, al aprender sobre los coronavirus en los murciélagos en general, podemos comprender mejor el virus que nos afecta.

Todos los animales tienen virus que viven dentro de ellos, y los murciélagos, y otros grupos de mamíferos, son portadores naturales de coronavirus. Estos no son dañinos para dichos mamíferos, pero pueden ser peligrosos para otros animales si los virus tienen la oportunidad de saltar entre especies.

Relaciones entre coronavirus

Este estudio examina las relaciones genéticas entre diferentes cepas de coronavirus y los animales en los que viven, preparando el escenario para una mejor comprensión de la transferencia de virus de animales a humanos.

Goodman y sus colegas tomaron muestras de sangre de más de mil murciélagos de 36 especies encontradas en islas en el Océano Índico. El 8 % de los murciélagos llevaban un coronavirus.

"Esta es una estimación muy aproximada de la proporción de murciélagos infectados. Cada vez hay más evidencia de variación estacional en la circulación de estos virus en los murciélagos, sugiriendo que este número puede variar significativamente según la época del año", dice la ecologista Camille Lebarbenchon.

Los investigadores realizaron análisis genéticos de los coronavirus presentes en estos murciélagos. Al comparar los coronavirus con los de otros animales, incluidos delfines, alpacas y humanos, pudieron construir un árbol genealógico de coronavirus. De hecho, este árbol genealógico muestra cómo los diferentes tipos de coronavirus están relacionados entre sí.

"Descubrimos que cada uno de los diferentes géneros de familias de murciélagos para los que había secuencias de coronavirus tenía sus propias cepas", dice Goodman. "Además, en base a su evolución, está claro que existe una coexistencia entre los murciélagos (a nivel de género y familia) y sus coronavirus asociados".

Por ejemplo, los murciélagos frutales de la familia Pteropodidae de diferentes continentes e islas formaron un grupo en su árbol. También fueron genéticamente diferentes las cepas del virus de otros grupos de murciélagos que se encuentran en las mismas zonas geográficas.

Casos excepcionales

El equipo descubrió que algunos los murciélagos de diferentes familias, géneros y especies que viven en las mismas cuevas compartían la misma cepa del virus. Pero en este estudio, la transmisión entre especies es la excepción, no la regla.

"Es tranquilizador que la transmisión del virus en la región entre dos especies de murciélagos parece ser muy rara dada la gran diversidad de este. Pero ahora necesitamos comprender los factores ambientales, biológicos y moleculares que conducen a estos cambios raros", señaló la ecologista Léa Joffrin.

Aprender cómo evolucionaron las diferentes cepas podría ser clave para prevenir futuros brotes de coronavirus. "Antes de descubrir programas para la salud pública y tratar de lidiar con el posible cambio de ciertas enfermedades a los humanos, o de humanos a animales, debes saber qué hay ahí fuera. Este es el tipo de plan", dice Goodman.

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