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Mejor que cazafantasmas: las plantas podrían ayudar a encontrar cadáveres

Los autores discuten el uso de la cubierta de árboles en misiones de recuperación de cuerpos con fines forenses

El impacto de la descomposición humana en las plantas aún no se ha explorado a fondo (Pixabay)

15 minutos. Botánicos forenses de la Universidad de Tennessee, en Estados Unidos (EEUU), están realizando una investigación para determinar cómo las plantas pueden ayudar a encontrar cadáveres escondidos para colaborar en las labores policiales.

Los equipos de búsqueda de restos humanos a menudo se ven ralentizados por minuciosas persecuciones a pie o aéreas que se complican por la cubierta forestal.

En un artículo de Science & Society publicado en la revista Trends in Plant Science, los autores discuten el uso de la cubierta de árboles en misiones de recuperación del cuerpo para nuestro beneficio. Específicamente, al detectar cambios en la química de las plantas como señales de cadáveres cercanos.

El impacto de la descomposición humana en las plantas aún no se ha explorado a fondo. No obstante, los investigadores describen los pasos necesarios para hacer que la recuperación del cuerpo utilizando la vegetación sea una realidad.

"En paisajes abiertos más pequeños, las patrullas a pie podrían ser efectivas para encontrar a alguien desaparecido. Pero en partes más boscosas o traicioneras del mundo como el Amazonas, eso no será posible en absoluto". Así lo dijo el autor principal, Neal Stewart Jr., profesor de Ciencias de las Plantas en la Universidad de Tennessee. "Esto nos llevó a considerar a las plantas como indicadores de la descomposición humana", precisó. Esto "podría conducir a una recuperación corporal más rápida y posiblemente más segura".

La investigación sobre la relación entre las plantas y la descomposición humana se llevará a cabo en la "granja de cuerpos" de la Universidad de Tennessee. Se le conoce oficialmente como Centro de Investigación en Antropología. Es allí donde los científicos examinan el proceso de descomposición del cuerpo humano en diferentes condiciones.

Nutrientes en suelo

Los investigadores evaluan cómo las "islas de descomposición de cadáveres", la zona que rodea inmediatamente a los seres humanos, cambian las concentraciones de nutrientes del suelo. Además, cómo esos cambios se manifiestan en las plantas cercanas.

Mejor que cazafantasmas: las plantas podrían ayudar a encontrar cadáveres
Los ciervos también pueden morir en los lugares donde las personas desaparecen (Diana Parkhouse/Pixabay)

"El resultado más obvio de las islas sería una gran liberación de nitrógeno en el suelo, especialmente en el verano cuando la descomposición ocurre tan rápido", explicó Stewart. Asimismo, indicó que "dependiendo de la rapidez con que las plantas respondan al influjo de nitrógeno, puede provocar cambios en el color y la reflectancia de las hojas".

Sin embargo, otros mamíferos grandes, como los ciervos, también pueden morir en los lugares donde las personas desaparecen. Por lo tanto, un obstáculo que debe superar la investigación es encontrar metabolitos específicos para la degradación de los seres humanos.

Los seres humanos suelen tener dietas no silvestres. Por tanto, puede haber metabolitos específicos, como los de los medicamentos o conservantes de alimentos. Ambos tienen influencias específicas en la apariencia de las plantas.

"Una idea es que si tuviéramos una persona específica que desapareciera y que fuera, digamos, un fumador empedernido, podría tener un perfil químico que podría desencadenar algún tipo de respuesta única de la planta, haciéndola más fácil de localizar. Aunque en esta etapa esta idea todavía es inverosímil", reconoció Stewart.

Señales específicas en plantas cercanas a cadáveres

Una vez que se comprendan mejor las influencias de los metabolitos de los cadáveres en las plantas, los equipos de búsqueda podrían desarrollar imágenes para escanear las plantas. ¿Con qué fin? Para buscar señales específicas de fluorescencia o reflectancia que indiquen que los restos humanos están cerca.

Si bien parte de esta tecnología ya existe, los científicos aún necesitan saber qué especies de plantas y las señales apropiadas deben buscar. "De hecho, hemos construido un generador de imágenes de toda la planta que puede analizar las firmas de fluorescencia", dijo Stewart.

"Pero los primeros pasos serán a una escala muy fina, observando hojas individuales y midiendo cómo cambia su reflectancia o fluorescencia con el tiempo cuando las plantas están cerca de restos humanos", añadió. Una vez que se compilan los espectros de diagnóstico, los investigadores pueden comenzar a pensar en escalar a drones y otras tecnologías que puedan analizar una amplia extensión de área en poco tiempo.

"Cuando empiezas a pensar en desplegar drones para buscar emisiones específicas, ahora podemos pensar en las señales más como una luz de control del motor. Si podemos volar rápidamente donde alguien puede haber desaparecido y recopilar datos sobre decenas o incluso cientos de kilómetros cuadrados, entonces sabríamos los mejores lugares para enviar un equipo de búsqueda", comentó Stewart.

Si bien estas ideas son emocionantes, todavía estamos a varios años de utilizar plantas como herramientas de búsqueda en misiones de recuperación corporal. Mientras tanto, un equipo colaborativo de botánicos, antropólogos y científicos del suelo comenzará a trabajar en la granja de cuerpos. Diseñarán su primer conjunto de experimentos de plantas y cadáveres.

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