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¿Los tiburones siempre han tenido cartílagos? Un fósil sugiere que no

Se trata de una especie de pez completamente nueva, a la que llamaron "Minjinia turgenensis"

Los investigadores confían hallar más especímenes entre las muestras por clasificar (Colegio Imperial de Londres/Europa Press)

15 minutos. El reciente descubrimiento de un fósil de pez (Minjinia turgenensis) con 410 millones de años y cráneo óseo pone en duda que los antepasados de los tiburones tuvieran esqueletos no óseos, como se pensó hasta ahora.

Los esqueletos de estos depredadores marinos son de cartílago, menos denso y más ligero que el hueso. Se sabe que los esqueletos cartilaginosos evolucionaron antes que sus pares óseos.

Además, existía la hipótesis de que los tiburones se alejaron evolutivamente de otros animales, manteniendo su conformación cartilaginosa; mientras que otros peces desarrollaron huesos.

Un equipo internacional de expertos, dirigido por el Imperial College de Londres, el Natural History Museum e investigadores de Mongolia descubrieron un pez con esqueleto óseo que es primo ancestral de los tiburones.

Estos hallazgos dan lugar a nuevas posibilidades: como que los antepasados prehistóricos del tiburón desarrollaran primero esqueletos de hueso para perderlos más tarde.

El autor principal del artículo publicado en Nature Ecology & Evolution, Martin Brazeau, adscrito al Departamento de Ciencias de la Vida del Imperial College de Londres, señaló que "fue un descubrimiento muy inesperado".

"La teoría convencional dice que los esqueletos internos óseo fueron una innovación única del linaje que se separó del ancestro de los tiburones hace más de 400 millones de años. Sin embargo, aquí se evidencia un esqueleto interno óseo en un primo de ambos: tiburones y, en última instancia, de nosotros", señaló Brazeau.

Los primeros fósiles de peces fueron hallados en Europa, Australia y Estados Unidos (EEUU). Aunque en los últimos años la búsqueda se desplazó hacia China y América del Sur.

Estos investigadores optaron por escavar en Mongolia, donde hay rocas inexploradas de la edad correspondiente.

Una prometedora y nueva especie de pez

Descubrieron partes del cráneo, incluido el caso cerebral de 410 millones de años. Es el fósil de nueva especie de pez, a la que llamaron Minjinia turgenensis, pertenececiente a un amplio grupo de peces llamados placodermos, ancestros evolutivos de los tiburones y todos los otros "vertebrados con mandíbulas", animales con columna vertebral y mandíbulas móviles.

Durante la gestación, los humanos tenemos un esqueleto de cartílago como el del tiburón, que más adelante es reemplazado por huesos "endocondrales", más duros y que nos acompañarán por el resto de nuestras vidas, dentro y fuera del útero.

Anteriormente, no se habían encontrado placodermos con hueso "endocondral", pero los fragmentos de cráneo de M. turgenensis eran "endocondrales de pared a pared". 

El equipo se muestra cauteloso en sus interpretaciones, porque se trata de una sola muestra. Pero aún les queda material del mismo sitio arqueológico por clasificar, entre el que quizás haya peces óseos tempranos similares.

Si más evidencia respalda una evolución temprana del hueso endocondral, podría apuntar a una historia más interesante para la evolución de los tiburones.

"En caso de que los tiburones tuvieran esqueletos óseos y lo perdieran, podría ser una adaptación evolutiva. Los tiburones no tienen vejigas natatorias, que evolucionaron más tarde en peces óseos; pero un esqueleto más ligero les habría ayudado a tener más movilidad en el agua y nadar a diferentes profundidades", explicó Brazeau.

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