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Lo que descubrieron en las lunas heladas de Júpiter y sus implicaciones

La nueva estructura se considera un "hielo relleno”, en el que el agua forma canales donde se aloja el dióxido de carbono

Los investigadores destacaron las importantes consecuencias tanto a nivel geológico como astrobiológico (Pixabay)

15 minutos. Un equipo multidisciplinario de investigadores españoles descubrió un nuevo material, presente en las lunas heladas de Júpiter, que podría favorecer el contacto entre los elementos químicos que dan lugar a la vida.

En el estudio participaron científicos de la Universidad de Oviedo y del Centro de Astrobiología, un centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial.

El material descubierto podría formarse en las lunas heladas de Júpiter, como Ganímedes, el cuerpo planetario que acumula más agua líquida del sistema solar bajo su corteza de hielo. Así lo informó este miércoles el CAB tras la publicación de los resultados en la revista ACS Earth and Space Chemistry.

Hielo relleno

Los investigadores destacaron las importantes consecuencias tanto a nivel geológico como astrobiológico. El hallazgo permitiría a una fuente de carbono (el dióxido de carbono) estar en contacto con agua líquida. Específicamente, con sales disueltas a temperaturas alrededor de los 0 grados. Esto abre las posibilidades de formación de vida en los océanos interiores de las lunas heladas del sistema solar.

El nuevo material contiene los elementos químicos necesarios para la vida. Se trata de un hidrato de gas; en este caso, dióxido de carbono. En ese compuesto, el agua y el gas se mezclan formando una estructura diferente.

La nueva estructura se considera un "hielo relleno”. Allí, el agua forma canales donde se aloja el dióxido de carbono.

Cálculos mecanocuánticos

El trabajo fue realizado por el grupo de Química Teórica y Computacional de Materiales (QTCMAT) de la Red Malta Consolider de la Universidad de Oviedo. También intervino el Centro de Astrobiología.

El científico Fernando Izquierdo, de la Universidad de Oviedo y primer autor de la publicación, destacó que “se han realizado cálculos mecanocuánticos de muy alta precisión en el hidrato de dióxido de carbono". En este sentido, fue posible "analizar su comportamiento bajo presiones superiores a 10.000 atmósferas a temperaturas criogénicas (por debajo de -100 ºC)".

Entre los resultados más relevantes se encuentra la posibilidad de que el dióxido de carbono pueda moverse libremente a través de la estructura sólida de hielo. De esta forma, el gas sería capaz de atravesar la barrera de hielo que se formaría en las lunas heladas entre la roca en el fondo del océano lunar y alcanzar las capas superiores.

La investigadora del CAB y coautora del estudio, Olga Prieto Ballesteros, precisó que "los hidratos de gas tienen la capacidad de almacenar moléculas que incluyen elementos esenciales para la habitabilidad planetaria". De allí su gran interés astrobiológico.

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