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Hay planetas habitables fuera del sistema solar y aquí te decimos cómo son

La detección de posibles indicios de vida pasada o presente -lo que en astronomía se denominan "biofirmas"- depende de la capacidad de estudiar su atmósfera

Los resultados obtenidos suponen un paso muy importante en la búsqueda de vida en planetas del tamaño de la Tierra (Pixabay)

15 minutos. Los nuevos hallazgos que logró un equipo de astrónomos europeos sugieren que existen planetas habitables, con capacidad para proteger y mantener la vida, fuera del sistema solar.

Los científicos de varios centros europeos utilizaron el gran telescopio VLT (Very Large Telescope) que el Observatorio Austral Europeo tiene en el desierto chileno de Atacama. Los resultados aparecieron este jueves publicados en la revista Astronomy and Astrophysics.

En la investigación participaron científicos del Centro de Astrobiología (un centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial) y del Instituto de Astrofísica de Canarias. También contribuyeron investigadores de las universidades de Oporto (Portugal), Génova (Italia) y del Observatorio Astronómico de Turín.

Atmósfera

Sus trabajos arrojan nuevos datos sobre los planetas que hay alrededor de una estrella "cercana" (llamada L 98-59) y evidencias de que entre esos planetas hay algunos similares a los de la zona interior del sistema solar, es decir, son habitables, informó el Observatorio Austral Europeo (ESO).

Destacan 3 hallazgos: un planeta que tendría la mitad de la masa de Venus y que sería -por lo tanto- el más pequeño que se midió jamás; un mundo oceánico; y un posible planeta en una zona "habitable", ya que se encuentra a una distancia de la estrella en la que sería posible la vida.

"El planeta que hay en esa zona habitable puede tener una atmósfera que podría proteger y mantener la vida". Así lo manifestó María Rosa Zapatero Osorio, astrónoma del Centro de Astrobiología de Madrid (CAB-CSIC) y una de las autoras principales del estudio.

El Observatorio Austral Europeo -la principal organización astronómica intergubernamental de Europa- destacó que los resultados obtenidos suponen un paso muy importante en la búsqueda de vida en planetas del tamaño de la Tierra fuera del sistema solar.

Indicios de vida

La detección de posibles indicios de vida pasada o presente -lo que en astronomía se denominan "biofirmas"- en un exoplaneta depende de la capacidad de estudiar su atmósfera. Los telescopios actuales no son todavía lo suficientemente grandes como para lograr la resolución necesaria y obtener información de planetas tan lejanos.

Algunos de los planetas que estudiaron estos científicos orbitan esa estrella (la L 98-59) a una distancia de "solo" 35 años luz. Son rocosos -como la Tierra o Venus- y están lo suficientemente cerca de ella como para estar calientes.

Gracias al telescopio VLT, los investigadores comprobaron que al menos 3 de esos planetas pueden contener agua en sus interiores o en sus atmósferas. Además, 2 de ellos -los más cercanos a la estrella- son probablemente secos, aunque podrían tener pequeñas cantidades de agua. Asimismo, la masa de un tercer planeta puede ser en un 30 % agua, lo que lo convertiría en un "mundo oceánico".

Existencia de agua líquida

El equipo del ESO detectó otros 2 planetas ocultos que no se habían visto antes en ese sistema planetario. Entre ellos, uno que se encuentra a una distancia de la estrella que haría posible la existencia de agua líquida en la superficie.

En 2019 los astrónomos ya detectaron, desde un satélite de la NASA que rastrea exoplanetas, 3 de los planetas del sistema de esta estrella (la L 98-59).

Pero para continuar escudriñando el espacio, y en concreto este sistema de planetas habitables, los astrónomos tienen puesto el foco en el próximo Telescopio Espacial James Webb que construye la NASA, y en el Telescopio Extremadamente Grande (ELT) que el Observatorio Austral Europeo está construyendo en Atacama (Chile), aunque sus observaciones no comenzarán previsiblemente hasta 2027.

"Este sistema anuncia lo que está por venir". De esta forma lo señaló Olivier Demangeon, investigador del Instituto de Astrofísica y Ciencias del Espacio de la Universidad de Oporto (Portugal).

"Nosotros, como sociedad, hemos estado persiguiendo planetas terrestres desde el nacimiento de la astronomía. Ahora, finalmente, nos estamos acercando cada vez más a la detección de un planeta terrestre, en la zona habitable de su estrella, cuya atmósfera podríamos estudiar", manifestó el investigador en una nota difundida por el ESO.

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