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Hallan exoplaneta tan hostil como el infierno

Se trata de WASP-76b, situado a unos 640 años luz de distancia en la constelación de Piscis

Las temperaturas que disminuyen hasta valores en torno a los 1500 grados (Foto referencial/Pixabay)

15 minutos. Un equipo de científicos españoles y suizos descubrió un exoplaneta gigante con temperaturas diurnas capaces de vaporizar el hierro, y que podría condensar en gotas de lluvia en las regiones nocturnas.

Se trata de WASP-76b, situado a unos 640 años luz de distancia en la constelación de Piscis cuyo hallazgo fue posible gracias al nuevo instrumento ESPRESSO instalado en el telescopio Very Large Telescope (VLT, telescopio muy grande) del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Cerro Paranal en el desierto chileno de Atacama.

Es un exoplaneta gigante extremadamente caliente, con unas temperaturas diurnas que suben por encima de los 2400 grados, lo suficientemente altas como para vaporizar metales como el hierro.

Y los fuertes vientos trasladan el vapor de hierro hacia las regiones nocturnas, más frías, con temperaturas que disminuyen hasta valores en torno a los 1 500 grados, que condensan el vapor en gotas que podrían precipitar como lluvia.

Se vuelve lluvioso

"Se podría decir que este planeta se vuelve lluvioso por la noche, con la excepción de que llueve hierro", resume David Ehrenreich, investigador de la Universidad de Ginebra y autor principal del estudio que publica la revista Nature.

Además de científicos de la Universidad de Ginebra, firman el trabajo investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias y del Centro de Astrobiología (CAB, centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas -CSIC- y del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial).

Según sendas notas del ESO, del CAB y del CSIC, WASP-76b no sólo presenta diferencias notables de temperatura entre las caras diurna y nocturna, sino que también tiene una química distinta en ambas regiones.

Utilizando el nuevo instrumento ESPRESSO, los investigadores identificaron por primera vez variaciones químicas en un exoplaneta gigante y se detectó "la firma inequívoca" de la presencia de vapor de hierro en la zona del terminador, la frontera del planeta donde se pasa del día a la noche.

Este "curioso fenómeno atmosférico" ocurre porque el planeta muestra siempre la misma cara a su estrella anfitriona, lo que hace que su otro lado, más frío, se encuentre sumido en una oscuridad perpetua.

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