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De no ser por un río de rocas parte de Centroamérica estaría bajo el nivel de mar

El hallazgo de la Universidad de Houston tiene implicaciones para comprender la forma de la Tierra

El estudio descubre que la capa fluye lo suficientemente rápido como para impulsar los movimientos de las placas tectónicas (Europa Press/Universidad de Houston)

15 minutos. Cambios diminutos en la atracción gravitacional revelaron un río de rocas caliente que se exprime desde el Pacífico a través de una entrada bajo Centroamérica y se adentra en el Caribe.

Este río de rocas comenzó a fluir hace 8 millones de años, cuando se abrió la puerta de entrada a Centroamérica. Esto elevó el lecho marino suprayacente varios cientos de metros y lo inclinó hacia el noreste, hacia las Antillas Menores. Investigadores de la Universidad de Houston publicaron el hallazgo en Nature Communications.

Los geólogos pensaron durante mucho tiempo que las placas tectónicas se mueven porque son arrastradas por el peso de sus porciones que se hunden y que una capa subyacente, caliente y más blanda, llamada astenosfera, sirve como lubricante pasivo. Pero el nuevo estudio descubre que la capa en realidad fluye vigorosamente. Se mueve lo suficientemente rápido como para impulsar los movimientos de las placas.

¿Centroamérica sin Canal de Panamá?

"Sin el apoyo adicional generado por este flujo en la astenosfera, partes de Centroamérica todavía estarían por debajo del nivel del mar. Los océanos Atlántico y Pacífico estarían conectados sin necesidad del Canal de Panamá", dijo en un comunicado el coautor del estudio Lorenzo Colli, profesor asistente de geofísica, geodinámica y estructura del manto en el Departamento de Ciencias de la Tierra y Atmosféricas.

Los hallazgos están basados en cambios en la atracción gravitacional detectada por satélite dentro del Caribe. También en imágenes de tomografía del manto, similar a una tomografía computarizada, de la astenosfera bajo el Caribe.

6 pulgadas por año

Los resultados tienen implicaciones para comprender la forma de la superficie de la Tierra, de su evolución en el tiempo a través de la aparición y desaparición de mares poco profundos, puentes terrestres bajos y las fuerzas que mueven las placas tectónicas y causan terremotos.

Otro descubrimiento fascinante, según los investigadores, es que la astenosfera se mueve 6 pulgadas por año. Esto es 3 veces más rápido que una placa promedio. Puede moverse independientemente de las placas superpuestas y arrastrarlas en una dirección diferente.

"Esto desafía la noción de que la subducción es siempre el motor", explicó Jonny Wu, coautor del estudio y profesor asistente de geología estructural, tectónica y estructura del manto. "Piense en las placas que se mueven como un disco de hockey de aire y se lubrican desde abajo. En cambio, lo que encontramos es que la mesa de hockey de aire está imponiendo sus propias corrientes en el disco que se mueve, creando un movimiento de abajo hacia arriba que no ha sido bien reconocido, y eso se cuantifica aquí ".

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