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¡Cuidado! Las altas temperaturas hacen que las garrapatas prefieran a los humanos

Los casos de FMMR y enfermedades relacionadas, conocidas colectivamente como rickettsiosis por fiebre maculosa, aumentaron drásticamente en los últimos 20 años

Las garrapatas marrones del perro pueden ser más agresivas con los humanos en climas cálidos (Flickr/John Tann)

15 minutos. Una variedad de garrapatas que portan la bacteria que causa la enfermedad mortal de la fiebre maculosa de las Montañas Rocosas (FMMR) tienen más del doble de probabilidades de cambiar su preferencia de alimentación de los perros a los humanos cuando las temperaturas aumentan, según un estudio presentado en la Reunión Anual de la Sociedad Estadounidense de Medicina e Higiene Tropical (ASTMH).

"Nuestro trabajo indica que cuando hace calor, deberíamos estar mucho más atentos a las infecciones de FMMR en humanos", destaca Laura Backus, directora del estudio. "Descubrimos que cuando las temperaturas subieron a 38 grados, las garrapatas de los perros tenían más probabilidades de preferir a los humanos".

Los casos de FMMR y enfermedades relacionadas, conocidas colectivamente como rickettsiosis por fiebre maculosa, aumentaron drásticamente en los últimos 20 años.

La enfermedad se puede tratar con antibióticos si se detecta en la primera semana de infección. Sin embargo, una vez que la infección se afianza, la tasa de mortalidad de las víctimas puede superar el 20 %.

Las complicaciones pueden incluir vasos sanguíneos dañados, inflamación del corazón, pulmones o cerebro e insuficiencia renal. Durante los últimos 10 años, autoridades de salud se alarmaron por brotes mortales de FMMR en comunidades indígenas de Arizona y el norte de México.

Backus recuerda que hubo indicios anteriores de que las garrapatas marrones del perro pueden ser más agresivas con los humanos en climas cálidos. Y los científicos advierten que el cambio climático está expandiendo las áreas de Estados Unidos que experimentan días cuando las temperaturas superan los 38 grados.

Pruebas con garrapatas

Backus y sus colegas querían obtener información más definitiva sobre cómo el aumento de las temperaturas podría elevar el riesgo de infecciones por RMSF.

Para su experimento, construyeron dos grandes cajas de madera que luego se conectaron entre sí mediante un tubo de plástico transparente. Realizaron pruebas que involucraron poner a un humano en una caja, un perro en la otra y garrapatas en el tubo de plástico entre ellos.

Luego, los investigadores observaron, en intervalos de 20 minutos, si las garrapatas, que buscan huéspedes para alimentarse en función del olfato, prefieren perros o humanos, primero a temperaturas de alrededor de 23,3 grados y luego a 37,8 grados.

Backus señala que a la temperatura alta, un tipo de garrapata conocida como garrapata de linaje tropical, decidió cambiar sus preferencias de perros a humanos.

Actualmente, las garrapatas de linaje tropical se encuentran en las regiones del sur de los Estados Unidos, en lugares como Arizona, Florida, California y Georgia. Sin embargo, Backus advierte que su área de distribución se movería hacia el norte mientras el cambio climático hace que aumenten las temperaturas promedio.

Mayor riesgo de FMMR

Backus apunta que si bien las garrapatas mostraron solo un ligero aumento en la preferencia por los humanos sobre los perros en la prueba de temperatura más alta, presentaron una disminución pronunciada en su preferencia por los perros.

"Creemos que este aumento en la preferencia por los humanos, sugiere que las altas temperaturas pueden elevar los riesgos de FMMR en áreas donde las garrapatas templadas son comunes", añade Backus.

A su juicio, es importante identificar las condiciones que pueden aumentar los riesgos de infección, y poner a los funcionarios de salud en mayor alerta, porque los síntomas en la fase inicial crucial de la FMMR, cuando es relativamente fácil de tratar, pueden confundirse con varios dolencias más comunes como dolor de cabeza, fiebre y dolores musculares.

"Los hallazgos del uso de este sencillo pero efectivo experimento de laboratorio se suma a la creciente evidencia de la conexión cada vez mayor entre el cambio climático y su impacto en la salud", advierte el presidente de ASTMH, Joel Breman.

"El cambio climático se está moviendo tan rápido que es fundamental mantenerse al día con las muchas formas en que puede alterar e intensificar el riesgo de una amplia gama de enfermedades infecciosas para que estemos mejor preparados para diagnosticarlas, tratarlas y prevenirlas", añade.

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