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Victoria Woodhull y sus “incómodas” ideas sexuales y políticas

Esta es la penúltima de las semblanzas que, mes a mes desde marzo, hemos publicado sobre mujeres protagonistas del voto femenino en EEUU. El 26 de agosto de 2020, se celebra el centenario de la Decimonovena Enmienda a la Constitución, con la cual se garantizó la libertad del sufragio

Retrato de Bradley & Rulofson, 429 Montgomery Street, San Fancisco (Wikipedia)

15 minutos. En los Estados Unidos de América (EEUU) del año 1871 se hablaba del fin de la esclavitud, de la Guerra Civil, de la construcción del ferrocarril transcontinental, de las reformas del presidente Ulysses Grant, y de las Leyes Jim Crow y su principio de “separados pero iguales”. En la otra esquina estaba Victoria Woodhull defendiendo públicamente el amor entre personas del mismo sexo sin haber demostrado lesbianismo, el derecho de las mujeres a votar, las libertades individuales por encima del Gobierno y la independencia económica robada por el matrimonio.

Antes de cumplir los 40 años de edad, Woodhull ya era propietaria de Woodhull, Claflin and Company, la primera compañía de corredores de bolsa de Wall Street operada por una mujer. Además, con las ganancias obtenidas del negocio bursátil fundó -junto con su hermana- el periódico Woodhull & Claflin's Weekly, de alcance nacional. Ninguna otra mujer en EEUU había tenido su propio diario.

Pocos estadounidenses quizás lo sepan, pero entre sus grandes proezas también figura su nominación a la Presidencia de EEUU, siendo, de hecho, la primera mujer en postularse a ese cargo. Cuando lo hizo, no llegaba a los 35 años de edad.

Una familia “peculiar”

Victoria Woodhull nació el 23 de septiembre de 1838 en Homer, Ohio, en el seno de una pareja bastante controvertida.

Mientras su papá se dedicaba a ganar dinero estafando a los incautos con productos médicos milagrosos, su mamá era médium y clarividente. Cuando su padre provocó intencionalmente el incendio del molino de su casa y la aseguradora lo descubrió, tuvieron que mudarse, algo que hicieron muchas veces a lo largo de sus vidas para evadir la justicia.

Woodhull dijo haber heredado el don del espiritismo de su madre, por lo que desde joven practicaba el “arte” de la adivinatoria igual que su hermana menor, Tennessee, con quien creó el semanario más adelante.

Se casó a los 15 años con Canning Woodhull, un hombre que resultó ser alcohólico y maltratador. Gastaba todo en burdeles y bares, obligándola a trabajar en tiendas de cigarros, como costurera, actuando en teatros y haciendo lo que más le gustaba: servir de interlocutora entre los vivos y los muertos. Ambos engendraron dos hijos y se divorciaron una década después.

La fama que alcanzó con sus dotes de clarividencia viajó con ella hasta Nueva York y llegó a los oídos del empresario de 76 años, Cornelius Vanderbilt, a quien también le interesaba el contacto con los difuntos luego de la muerte de su esposa.

De la bolsa al periodismo

Vanderbilt pasó a ser el financista de las hermanas Woodhull, ayudándolas a abrir una exitosa firma de corretaje en Wall Street en 1870, Woodhull, Claflin and Company. Sin embargo, antes de esto ya habían amasado un patrimonio de 700.000 dólares.

Victoria Woodhull y sus “incómodas” ideas sexuales y políticas
Tomado de www.victoriacwoodhull.org

Susan Anthony, la feminista que arrestaron por votar en las elecciones presidenciales de 1872, vio con buenos ojos la incursión de las mujeres en la bolsa neoyorquina. Elizabeth Stanton, la autora principal de la Declaración de Sentimientos de Seneca Falls, igualmente la apoyó en sus inicios. Luego, ambas se distanciarían de ella por su “radicalismo”.

También, en 1870, fundaron el Woodhull & Claflin's Weekly. En ese semanario de 16 páginas, Victoria Woodhull publicaba artículos acerca del sufragio femenino, reformas políticas y laborales, corrupción, estafas y fraudes, libertad empresarial y familiar, educación sexual, amor libre, espiritismo, vegetarianismo y prostitución con licencia.

Woodhull recibió tanta crítica de la prensa por participar en el mercado de valores solo por ser mujer, que no dudó en responder con igual contundencia. Se atrevió a exponer el adulterio entre el famoso clérigo, Henry Ward Beecher; y Elizabeth Tilton, feligrés de su iglesia y esposa de su mejor amigo. Por este escándalo, la encarcelaron por distribuir “material obsceno”.

Free Love

“Sí, soy un amante libre. Tengo el derecho inalienable, constitucional y natural de amar a quien quiera, de amar todo el tiempo que pueda; cambiar ese amor todos los días si me place, y con ese derecho ni usted ni ninguna ley que puedan enmarcar tienen derecho a interferir. Y tengo el derecho adicional de exigir un ejercicio libre y sin restricciones de ese derecho, y es su deber no solo otorgarlo, sino, como comunidad, ver que estoy protegida en él”

Victoria Woodhull, 20 de noviembre de 1871. Y la verdad te hará libre. Steinway Hall, Nueva York.

No hay constancia de que Woodhull fuese lesbiana o bisexual. Incluso, se casó en más de una ocasión. Sin embargo, creía no solo en el derecho de las mujeres de poder elegir con quién casarse y de quién divorciarse, sino que apoyaba la idea de escoger pareja sentimental sin distingo de sexo. De allí su apoyo rotundo y sin miramientos al movimiento Free Love, que además tenía bastante influencia del feminismo.

¿Qué buscaba el Free Love? Básicamente, evitar que el Gobierno se inmiscuyera en los asuntos de índole íntima y privada, como el control de la natalidad, el adulterio y el matrimonio. En ningún momento se mostró a favor de la promiscuidad o el poliamor: solo pretendía impedir la promulgación de leyes que intentasen regular la vida privada de las personas.

Por sus ideas nada ortodoxas, el dibujante, Thomas Nast, la tildó de “Señora Satanás”. Algunos piensan que Victoria Woodhull fue la precursora del actual Orgullo Gay (LGTBI+).

Rumbo a la Casa Blanca

El año de 1871 fue clave para la joven activista. Ofreció un discurso a favor del voto de las mujeres ante el Comité Judicial de la Cámara de Representantes de EEUU. Esto, sin dudas, la convirtió en la primera mujer en dirigirse en persona a un comité del Congreso.

Y fue tal la expectativa que causó su presentación, que la Asociación Nacional del Sufragio de Mujeres (NWSA) retrasó la apertura de su convención anual en Washington para acudir a la audiencia del comité y escucharla. Precisamente, fue allí donde conoció a las pioneras del movimiento sufragista estadounidense, incluyendo a la veterana Lucretia Mott.

Victoria Woodhull y sus “incómodas” ideas sexuales y políticas
Extraído de www.medium.com

Posteriormente, en 1872, un ala se distanció de la NWSA y conformó el grupo de los Reformistas Radicales Nacionales, que nominó a Victoria Woodhull como candidata a la Presidencia de EEUU por el Partido por la Igualdad de Derechos.

"Soy bastante consciente de que al asumir esta posición, evocaré más ridículo que entusiasmo al principio. Pero esta es una época de cambios repentinos y sorprendentes. Lo que puede parecer absurdo hoy asumirá un aspecto serio mañana". Así lo escribió en una carta enviada al New York Herald dos años antes de aceptar la postulación.

Varias razones la alejaron de su objetivo. En primer lugar, durante las elecciones presidenciales, estaba en prisión por las “obscenidades” difundidas en su periódico (por este “delito” pagó 500.000 dólares en fianza y multas, acabando en la ruina). En segundo lugar, no tenía la edad mínima para ser candidata (35 años). Adicionalmente, nunca se inscribió.

Asignatura pendiente

Después de ella, más de 200 mujeres han luchado por ser presidentas de EEUU, siendo la más reciente y conocida la demócrata, Hillary Clinton, en 2016.

En 1877, se mudó a Inglaterra con su hermana Tennessee y su madre. Allí, igualmente se involucró en la batalla por el sufragio femenino; esta vez, alejada de su pensamiento sobre libertad sexual y el amor libre que tantos problemas le causó en EEUU.

Aunque sí vivió lo suficiente para ver la aprobación de la Decimonovena Enmienda a la Constitución de EEUU en 1920, no ejerció su derecho al voto por encontrarse en el Reino Unido. Sin embargo, celebró la conquista de las mujeres británicas en 1918 cuando se aprobó la Ley sobre la representación popular.

Falleció el 9 de junio de 1927 en Bredon's Norton, Worcestershire. Tenía 88 años de edad.

Hoy en día, casi un siglo después de su muerte, el mundo todavía se resiste a amar libremente.

Extractos

Y la verdad te hará libre. Discurso pronunciado por Victoria Woodhull el 20 de noviembre de 1871 en Steinway Hall, Nueva York:

  • “Toda persona viva tiene ciertos derechos que ninguna ley puede privarle legítimamente”.
  • “Cualquier Gobierno que promulgue leyes para privar a las personas del libre ejercicio de su derecho a la vida, la libertad y la búsqueda de la felicidad es despótico, y tales leyes no son vinculantes para las personas que protestan contra ellos, ya sean mayorías o minorías”.
  • “Amar es un derecho superior a las Constituciones o leyes. Es un derecho que las Constituciones y las leyes no pueden dar ni tomar, y con el que no tienen nada que hacer, ya que en su propia naturaleza es independiente para siempre de las Constituciones y las leyes; y existe, va y viene, a pesar de ellas. Los Gobiernos también podrían suponer determinar cómo las personas ejercerán su derecho a pensar o decir qué no pensarán en absoluto, como asumir que determinarán que no amarán, o cómo pueden amar o qué amarán”.
  • “Free Love, entonces, es la ley por la cual hombres y mujeres de todos los grados y clases se sienten atraídos o repelidos unos de otros”.
  • “La esfera de la ciencia química es reunir elementos que produzcan compuestos armoniosos. La esfera de las ciencias sociales es lograr lo mismo en la humanidad. Cualquier cosa que se interponga en el camino de este logro es una obstrucción al orden natural del universo”.

Fuentes consultadas

  • Michael Bronski (27 de junio de 2019). “The Radical Woman Whose 19th Century Ideas Still Undergird the LGBTQ-Rights Movement”: https://www.time.com
  • “La primera candidata a la presidencia de EEUU, 143 años antes que Hillary Clinton” (13 de abril de 2015): https://www.bbc.com
  • Danny Lewis (10 de mayo de 2016). “Victoria Woodhull Ran for President Before Women Had the Right to Vote”. Smithsonian Magazine: https://www.smithsonianmag.com
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