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Todo lo que debes saber sobre la misión Mars 2020 de la NASA

La sonda Perseverance despegó este jueves rumbo a Marte con el objetivo de realizar experimentos inéditos que preparen el terreno a las misiones tripuladas al planeta rojo

Se espera que la sonda aterrize en Marte en febrero de 2021 (NASA-Caltec)

15 minutos. Este jueves marcará un nuevo hito en la historia de la exploración espacial humana, luego de que despegara la sonda Perseverance de la NASA que buscará restos de vidas pasadas.

La misión forma parte del Programa de Exploración de Marte de la NASA que inició en 2004 con el envío de los robots gemelos Spirit y Opportunity. En 2011 se lanzó el Curiosity que estuvo activo hasta el 2018. El primer aterrizaje en el planeta rojo lo realizó la nave Viking I de la NASA en 1976.

Objetivo

El objetivo de la misión es buscar señales -biomarcadores- de vida pasada microbiana y preparar el terreno para crear las condiciones necesarias para enviar misiones tripuladas. También buscará probar tecnologías y equipos nuevos.

Despegue

Se escogió el 30 de julio porque en esta fecha -y hasta el 15 de agosto- la Tierra y Marte están en buenas posiciones relativas entre sí para el atterizaje en el planeta rojo.

La sonda va a bordo del poderoso cohete Atlas -V541 (el mismo del Curiosity) de United Launch Alliance. Despegó de la plataforma 41 del Centro Espacial Kennedy de Cabo Cañaveral, Florida, luego de un largo viaje desde Pasadena, California.

Llegada

Se espera que la sonda llegue a Marte el 18 de febrero de 2021, luego de haber viajado 480 millones de kilómetros. Luego de los llamados "7 minutos de terror", momento en el que el vehículo deberá de maniobrar de forma autónoma debido al retrado de las señales, aterrizará en el cráter Jezero -ubicado en el sector Nili Fossae- que hace 4.000 millones de años albergó un lago con un diámetro de 45 kilómetros. Se escogió este lugar por ser rico en sedimentos

Duración

La NASA tiene previsto que la misión dure un año marciano, lo que equivale a casi dos terrestres. Sin embargo, los viajes similares del pasado se han extendido mucho más de lo estipulado.

Equipo

Es multi nacional e institucional e incluye en su nómina a tres latinos: Christina Díaz Hernández, Luis Domínguez y Diana Trujillo.

Costo

El costo de la travesía se calcula en 2.100 millones de dólares. Sin embargo, la misión global donde participan varias naciones y vehículos tendrá un costo total de 8.000 millones de dólares. La semana pasada China y Emiratos Árabes Unidos lanzaron sus sondas.

Características y partes

El rover Perseverance se construyó en el Laboratorio de Propulsión a Reacción de Pasadena. Tiene el tamaño aproximado de un auto compacto y pesa 1.025 kilos. Alcanza una velocidad máxima de 152 metros por segundos gracias a que es impulsado por plutonio (Sí, así es, el mismo combustible que "usaba" el DeLorean en la película Volver al Futuro).

El Perseverance fue construido en Pasadena (NASA)
  • Cuerpo: estructura que soporta y protege todos los componentes.
  • Cerebro: computadoras que procesarán toda la información recabada.
  • Cabeza y cuello: Pieza ubicada en la parte superior donde están instaladas cámaras que ofrecerán al rover una perspectiva a escala humana.
  • Brazo y una mano robótica para recoger muestras de rocas.
  • Ruedas y piernas para transportarse en el terreno marciano.
  • Fuente de energía eléctrica.
  • Sistema de comunicaciones compuesto por antenas que permiten recibir y emitir señales.

Súper compañero

Es el gran AS bajo la manga del Perseverance y es imposible no relacionarlo con el helicóptero que salía del sombrero del "Inspector Gadget". Tiene tanta importancia por sí mismo que tiene su propio nombre: Ingenuity. Se trata de un pequeño helicóptero de cuatro aspas de carbono y dos rotores que giran a 2.400 rpm, mucho más rápido que los de la Tierra. Su objetivo es ver si se puede sobrevolar el cielo marciano.

Ingenuity sobrevolará la superficio marciana (NASA)

Instrumentos

El Perseverance será el primer rover en recoger muestras de suelo marciano, que luego guardará en su interior hasta que en 2031 otra nave las recoja y las traiga de regreso a la Tierra.

Pese a las semejanzas con su predecesor -Curiosity- este vehículo obviamente es muy más sofisticado. La NASA ha comentado que es "más inteligente" que su hermano mayor. Va cargado de equipos e instrumentos de última tecnología pero hay varios que destacan:

MASTCAM-Z: Cámara para imágenes panorámicas y estereoscópicas para estudiar los minerales y ayudar a operar el rover.

MEDA: Sofisticada y completa estación meteorológica.

MOXIE: Herramienta para producir oxígeno a partir de dióxido de carbono.

PIXL: Espectrómetro de fluorescencia de rayos X para estudiar la composición de materiales de la superficie.

RIMXFAX: Radar capaz de penetrar en el subsuelo.

SHERLOC: Espectrómetro Raman de rayos ultravioletas para detectar moléculas orgánicas y hacer análisis finos de minerales

SuperCam: Instrumento para toma de imágenes, análisis de composición química y mineralogía.

Curiosidad

Lleva tres chips del tamaño de una moneda con 10.000 nombres de personas que aportaron el suyo a través de esta página de la NASA.

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