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Proponen imponer impuesto para combatir la basura espacial

Se estima que unos 20.000 objetos, incluidos los satélites y los desechos espaciales, están abarrotando la órbita terrestre baja

Las tarifas de uso orbital también podrían ayudar a los operadores satelitales a adelantarse al problema de la basura espacial (NASA)

15 minutos. Un acuerdo internacional para cobrar a los operadores tarifas de "uso orbital" por cada satélite puesto en órbita es la novedosa propuesta para resolver el problema de la basura espacial que se acumula en la órbita terrestre baja e incrementa el riesgo de colisiones.

Las tarifas de uso orbital también aumentarían el valor a largo plazo de la industria espacial, asegura el economista Matthew Burgess, miembro de Instituto Cooperativo de Investigación en Ciencias Ambientales de la Universidad de Colorado Boulder (CIRES), en Estados Unidos.

Al reducir riesgo de colisiones de satélites y basura espacial, una tarifa anual de 235.000 dólares por satélite cuadruplicaría el valor de la industria satelital.

"El espacio es un recurso común, pero las empresas no piensan en el costo que sus satélites imponen a otros cuando deciden lanzarlo", destaca Burgess. Necesitamos una política que permita a los operadores satelitales tener en cuenta directamente los costos que sus lanzamientos imponen a otros operadores".

Escombros en el espacio

En la actualidad, se estima que unos 20.000 objetos, incluidos los satélites y los desechos espaciales, están abarrotando la órbita terrestre baja.

Hasta ahora, las soluciones propuestas fueron principalmente tecnológicas o gerenciales, recuerda el profesor Akhil Rao. Las soluciones tecnológicas incluyen la eliminación de desechos espaciales de la órbita con redes, arpones o láser.

En última instancia, las soluciones como estas no resolverán el problema de los escombros porque no cambian los incentivos para los operadores.

Por ejemplo, eliminar los desechos espaciales motivaría a los operadores a lanzar más satélites. "Este es un problema de incentivos más que un problema de ingeniería. Lo que es clave es obtener los incentivos correctos", advierte Rao.

El grupo descubrió que un mejor enfoque para el problema de los desechos espaciales es implementar una tarifa o impuesto de uso orbital.

"No es lo mismo que una tarifa de lanzamiento", precisa Rao. "Las tarifas de lanzamiento no pueden inducir a los operadores a desorbitar sus satélites cuando sea necesario, y no es el lanzamiento sino el satélite en órbita el que causa el daño".

Las tarifas de uso orbital podrían ser tarifas directas o negociables. También podrían ser específicas de la órbita, ya que los satélites en diferentes órbitas producen riesgos de colisión variables.

Lo más importante es que la tarifa por cada satélite se calcularía para reflejar el costo para la industria de poner en órbita otro satélite, incluidos los costos actuales y futuros proyectados de riesgo adicional de colisión y producción de desechos espaciales.

"En nuestro modelo, lo que importa es que los operadores satelitales estén pagando el costo del riesgo de colisión", explica el profesor Daniel Kaffine.

Esas tarifas aumentarían con el tiempo, para dar cuenta del creciente valor de las órbitas más limpias. Para los investigadores esta debería aumentar un 14 % por año.

Tarifa de uso orbital

Para que funcione un enfoque de tarifa de uso orbital, los investigadores encontraron que todos los países que lanzan satélites necesitarían participar, es decir, alrededor de una docena que lanzan satélites en sus propios vehículos de lanzamiento y más de 30 satélites propios.

Además, cada país necesitaría cobrar la misma tarifa por unidad de riesgo de colisión por cada satélite que entre en órbita. Los países ya utilizan enfoques similares en los impuestos al carbono y la gestión de la pesca.

En este estudio, Rao y sus colegas compararon las tarifas de uso orbital con los negocios como de costumbre (es decir, acceso abierto al espacio) y con soluciones tecnológicas como la eliminación de desechos espaciales.

Descubrieron que las tarifas de uso orbital obligaban a los operadores a sopesar directamente el valor de vida útil esperado de sus satélites contra el costo para la industria de poner en órbita otro satélite y crear un riesgo adicional. En otros escenarios, los operadores todavía tenían incentivos para correr hacia el espacio, con la esperanza de extraer algo de valor antes que se llenara.

Con las tarifas de uso orbital, el valor a largo plazo de la industria satelital aumentaría de alrededor de 600.000 millones de dólares en el escenario de negocios habituales a alrededor de 3 billones de dólares, encontraron los investigadores. El aumento en el valor proviene de la reducción de colisiones y costos relacionados con colisiones, como el lanzamiento de satélites de reemplazo.

Las tarifas de uso orbital también podrían ayudar a los operadores satelitales a adelantarse al problema de la basura espacial.

"En otros sectores, abordar la Tragedia de los Bienes Comunes a menudo ha sido un juego de ponerse al día con costos sociales sustanciales. Pero la industria espacial relativamente joven puede evitar estos costos antes de que aumenten", advierte Burgess.

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