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¿Por qué Urano tiene esa desconcertante inclinación?

La mayoría de los planetas del sistema solar tienen sus polos orientados al plano en el que giran, pero Urano está inclinado unos 98 grados

Los atributos inusuales de Urano desconcertaron a los científicos durante mucho tiempo (Lawrence Sromovsky, University of Wisconsin-Madiso/dpa)

15 minutos. El inusual conjunto de propiedades de Urano se remonta a principios de la historia de nuestro sistema solar, cuando lo impactó un pequeño mundo helado, aproximadamente 1-3 veces la masa de la Tierra, que inclinó con fuerza al joven planeta y dejó su peculiar sistema de lunas y anillos como prueba.

Esta es la conclusión de un equipo de investigación dirigido por el profesor Shigeru Ida, del Instituto de Tecnología de Tokio.

Los atributos inusuales del gigante de hielo Urano desconcertaron a los científicos durante mucho tiempo. Todos los planetas de nuestro sistema solar giran alrededor del sol en la misma dirección y en el mismo plano, lo que los astrónomos creen que es un vestigio de cómo se formó el sistema solar a partir de un disco giratorio de gas y polvo.

La mayoría de los planetas también giran en la misma dirección, con sus polos orientados al plano en el que giran. Sin embargo, únicamente entre todos los planetas, Urano está inclinado unos 98 grados.

Mientras Urano gira, mantiene sus polos apuntando a puntos fijos en relación con la esfera celeste, por lo que parece tambalearse. Urano también tiene un sistema de anillos, como Saturno, y 27 lunas que orbitan el planeta alrededor de su ecuador, que también se vuelcan.

El nuevo estudio llegó a la teoría del impacto contra Urano mientras construían una simulación de la formación de la luna alrededor de planetas helados.

La mayoría de los planetas del sistema solar tienen lunas y estas exhiben varias propiedades, que creen que pueden ayudar a explicar cómo se formaron. Existe una fuerte evidencia de que la luna de la Tierra se formó cuando un cuerpo rocoso golpeó la Tierra hace 4.500 millones de años. Esta idea explica mucho sobre la Tierra y la composición de su luna, y la forma en que la luna orbita alrededor de la Tierra.

Los científicos esperan que tales colisiones masivas sean parte de la historia de cómo se cree que se forman todos los planetas. Pero Urano debió experimentar impactos que eran muy diferentes a los de la Tierra, simplemente porque Urano se formó mucho más lejos del sol.

Dado que la Tierra se formó más cerca del sol, está compuesta de lo que los científicos llaman elementos no volátiles: hechos de roca. Por el contrario, los planetas más externos están compuestos en gran medida por elementos volátiles, por ejemplo, agua y amoníaco.

A pesar de que estos serían gases o líquidos debajo de la superficie de la Tierra, a grandes distancias del sol, los planetas están congelados en hielo sólido.

Según el estudio, los impactos en planetas helados distantes serían diferentes de aquellos de planetas rocosos, como el impacto que creen que formó nuestra luna. Debido a que la temperatura a la que se forma el hielo es baja, los escombros de impacto de Urano se habrían evaporado durante la colisión.

Esto también puede haber sido cierto para el material rocoso en el impacto de la formación de la luna. Sin embargo, tendría una temperatura alta. Esto significa que se solidificó rápidamente y, por ello, la luna de la Tierra pudo recolectar una cantidad significativa de los desechos creados.

En el caso de Urano, un gran impactador de hielo fue capaz de inclinar el planeta y darle un período de rotación rápido.

Por su parte, el material sobrante de la colisión permaneció gaseoso. El cuerpo de masa más grande se convertiría en Urano, luego recolectó la mayoría de las sobras y, por ello, sus lunas actuales son pequeñas.

Para ser precisos, la relación entre la masa de Urano y las masas de las lunas de Urano es mayor que la relación entre la masa de la Tierra y su luna en un factor de más de cien.

Más allá de esto, los astrónomos descubrieron miles de planetas alrededor de otras estrellas, llamados exoplanetas. Las observaciones sugieren que muchos de estos cuerpos en los sistemas exoplanetarios pueden consistir en gran medida en hielo de agua.

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