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No creerás de dónde surgen los cuerpos sólidos del universo

Un estudio de científicos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) resolvió la incógnita

Conocer las propiedades de las partículas de polvo resulta esencial para evaluar sus efectos y la evolución de los objetos (IAA-CSIC)

15 minutos. Todos los cuerpos sólidos del universo, bien sean planetas, cometas o asteroides, se forman a partir de minúsculas partículas de polvo que se van agregando para dar lugar a objetos cada vez mayores.

Es el descubrimiento de científicos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC). Estos se preguntaron cómo eran las semillas con las que comenzó un proceso que, tras millones de años, originó a la Luna o la Tierra.

La respuesta podía hallarse en los cometas, que constituyen los objetos menos procesados del Sistema Solar. Por ello, son testigos de cómo era la nebulosa primigenia.

El estudio muestra que sus semillas eran partículas muy porosas y del tamaño de milímetros, un escenario distinto al contemplado hasta ahora.

"Las partículas de polvo están presentes en escenarios tan diversos como el medio interestelar, las atmósferas planetarias, las colas de los cometas o los discos en torno a las estrellas jóvenes", apunta Olga Muñoz, investigadora del IAA-CSIC.

Según la investigadora, "conocer las propiedades de estas partículas resulta esencial para evaluar sus efectos y obtener información sobre la estructura y evolución de los objetos". "El polvo en ciertos entornos puede incluso revelar la historia de la formación de los cuerpos sólidos", añade.

La importancia de los cometas

Y, en el Sistema Solar, los objetos que constituyen la clave para desentrañar esa historia son los cometas.

Los núcleos cometarios se describen como bolas de polvo heladas. Estos, desde su formación en los orígenes del Sistema Solar, permanecen alejados de la radiación del Sol y a muy bajas temperaturas, de modo que el material que los compone apenas ha cambiado.

De hecho, este carácter prístino de los cometas se confirmó tras la misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea, que acompañó al cometa 67P en su órbita alrededor del Sol y pudo estudiarlo 'in situ'.

Fernando Moreno, investigador del IAA-CSIC, añadió que las partículas dominantes medían, aproximadamente, desde una décima de milímetro hasta varios milímetros. Así se coincidió con los datos del polvo observado en la formación de planetas en torno a estrellas jóvenes.

Pequeñas "bolas de algodón"

Hasta la fecha, los estudios experimentales sobre polvo cósmico trabajaban con partículas diminutas (desde menos de una micra hasta unas cien micras). Para contrastar medidas, el Laboratorio de Polvo Cósmico (CODULAB) se modificó en 2017 para estudiar partículas de hasta varios milímetros.

El equipo probó con motas de polvo de distintos tamaños y características y encontró aquellas que conseguían reproducir las observaciones del cometa 67P: partículas grandes, porosas, con forma achatada e inclusiones de pocas micras.

"Los resultados fueron espectaculares, porque solucionan el problema y aportan una panorámica nueva. Ahora tenemos un modelo que apunta que las semillas de los cuerpos sólidos pueden medir varios milímetros y presentan estructuras porosas unidas por pequeñas partículas orgánicas: algo parecido a pequeñas bolitas de algodón sucias" concluyó Muñoz.

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