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La verdadera razón por la que los tiburones atacan a los surfistas

La investigación se llevó a cabo en un gran acuario en el zoológico de Taronga, en Sídney, con cámaras fijas y móviles apuntando hacia la superficie del agua

Los grandes tiburones blancos, junto con los tiburones toro y tigre, representan la mayoría de los ataques sobre seres humanos (DPA/EP/Universidad Macquarie)

15 minutos. Una investigación pionera confirmó la teoría según la cual los grandes tiburones blancos muerden a los humanos, como los surfistas, por confundir la identidad de su presa.

Para llegar a esa conclusión, la Universidad Macquarie de Australia probó un modelo simulado de visión de tiburón en patrones de natación de humanos, focas y leones marinos.

“Los surfistas son el grupo de mayor riesgo de mordeduras fatales de tiburones, especialmente por tiburones blancos juveniles”. Así lo dijo en un comunicado la autora principal Laura Ryan, investigadora posdoctoral en sistemas sensoriales animales en el Laboratorio de Neurobiología de la Universidad Macquarie.

Tiburones toro y tigre

Los grandes tiburones blancos, junto con los tiburones toro y tigre, representan la mayoría de los ataques sobre seres humanos.

“Descubrimos que los surfistas, nadadores y pinnípedos (focas y leones marinos) en la superficie del océano son indistinguibles para un tiburón blanco mirando hacia arriba desde abajo. Estos tiburones no pueden ver los detalles ni los colores”, explicó.

Ryan sigue siendo una entusiasta surfista a pesar de su inmersión en la investigación de mordeduras de tiburón. La experta afirmó que este estudio ayudará a los científicos a comprender mejor por qué ciertos tiburones muerden a los humanos.

Los científicos del Laboratorio de Neurobiología están trabajando en dispositivos no invasivos basados en la visión. Específicamente, para proteger potencialmente a los surfistas y nadadores de las mordeduras de tiburones.

Ryan indicó que el último estudio, publicado en la Journal of The Royal Society Interface, fue una prueba práctica. Se basó en años de trabajo para comprender cómo ven los tiburones. Allí, exploraron la neurociencia de los sistemas visuales de los tiburones blancos.

El equipo comparó videos submarinos de flotadores rectangulares, focas y leones marinos nadando, humanos nadando con diferentes movimientos y humanos remando en tablas de surf de varios tamaños. La investigación se llevó a cabo en un gran acuario en el zoológico de Taronga, en Sídney, con cámaras fijas y móviles apuntando hacia la superficie del agua.

“Conectamos una GoPro a un scooter submarino y lo configuramos para que se desplazara a la velocidad de crucero típica de los tiburones depredadores”, anunció Ryan.

Datos extensos de neurociencia

De vuelta en el Laboratorio de Neurobiología de Macquarie, el equipo se basó en datos extensos de neurociencia de tiburones para aplicar filtros a las imágenes de video. Luego desarrollaron programas de modelado para simular la forma en la que un tiburón blanco juvenil procesaría los movimientos y formas de diferentes objetos.

“No me di cuenta de que ser científico implicaría tanta codificación”, admitió Ryan. Los resultados fueron esclarecedores. Para un tiburón blanco juvenil, cuando los humanos nadan y reman en tablas de surf, se parecen mucho a las focas y los leones marinos.

Las tablas de surf más pequeñas eran más difíciles de distinguir de los pinnípedos, por lo que podrían representar una presa más tentadora que las tablas largas o incluso las tablas de remo de pie. Los tiburones generalmente apuntan a cachorros pinnípedos más pequeños y jóvenes.

Es probable que la mayoría de los tiburones sean completamente daltónicos. La principal señal visual de los tiburones blancos es la forma de la silueta. Por ende, es poco probable que los colores en las tablas y los trajes de neopreno cambien las impresiones de los tiburones sobre los humanos flotantes.

Percepción

Sin embargo, los investigadores ahora están explorando otras formas de cambiar la manera en la que los tiburones perciben diferentes siluetas, incluido el uso de luces LED.

“Los tiburones usan una variedad de señales sensoriales para distinguir entre diferentes objetos y concentrarse en su comida. Estos difieren en sensibilidad entre las especies de tiburones”, dijo Ryan.

Los tiburones blancos son muy visuales. Los juveniles son más peligrosos para los humanos que los mayores y más grandes con mejor visión.

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