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La NASA contrata a empresas privadas para diseñar estaciones espaciales

Las seleccionadas son Blue Origin por 130 millones de dólares, Nanoracks LLC por 160 millones de dólares y Northrop Grumman por 125 millones de dólares, para un total de 415 millones de dólares

Los fondos son los primeros en un enfoque de 2 fases para garantizar una transición fluida de la actividad desde la EEI a estaciones espaciales privadas (REEF)

15 minutos. La NASA firmó acuerdos con 3 empresas estadounidenses por valor de 415 millones de dólares para diseñar estaciones espaciales y otros destinos privados en el espacio.

Las seleccionadas son Blue Origin por 130 millones de dólares, Nanoracks LLC por 160 millones de dólares y Northrop Grumman por 125 millones de dólares.

En un comunicado, la NASA explicó que su propósito es "mantener una presencia estadounidense ininterrumpida en la órbita terrestre baja mediante la transición de la Estación Espacial Internacional (EEI) a otras plataformas".

Los fondos adjudicados por la NASA estimularán el desarrollo del sector de estaciones espaciales privadas independientes. Estarán disponibles tanto para el Gobierno como para los clientes del sector privado.

"Sobre la base de nuestras exitosas iniciativas para asociarnos con la industria privada para entregar carga y ahora astronautas a la EEI, la NASA está una vez más liderando el camino para comercializar las actividades espaciales". Así lo dijo el administrador de la NASA Bill Nelson.

Los fondos acordados por la NASA son los primeros en un enfoque de 2 fases para garantizar una transición fluida de la actividad desde la EEI a estaciones espaciales privadas.

Durante esta primera fase, la industria privada, en coordinación con la NASA, formulará y diseñará capacidades comerciales de destino en órbita terrestre baja adecuadas para las necesidades potenciales del Gobierno y del sector privado. Se espera que la primera fase continúe hasta 2025.

Iniciativas en marcha

Blue Origin y Sierra Space se asociaron para desarrollar Orbital REEF. Esta estación espacial operada y de propiedad comercial se construirá en órbita terrestre baja. Comenzará a operar en la segunda mitad de esta década.

Los compañeros de equipo de Orbital REEF incluyen a Boeing, Redwire Space, Genesis Engineering y la Universidad Estatal de Arizona.

La arquitectura espacial centrada en el ser humano de Orbital REEF está diseñada para ser un "parque empresarial espacial de uso mixto". Proporcionará la infraestructura esencial para respaldar todo tipo de actividad de vuelos espaciales tripulados en órbita terrestre baja. Además, se puede escalar para atender nuevos mercados.

El destino comercial de órbita terrestre baja de Nanoracks, en colaboración con Voyager Space y Lockheed Martin, se llama Starlab.

Starlab está previsto para su lanzamiento en 2027 en un solo vuelo. Será una estación espacial comercial con tripulación continua dedicada a realizar investigaciones avanzadas. También fomentará la actividad industrial comercial, y garantizará la presencia y el liderazgo continuos de Estados Unidos (EEUU) en la órbita terrestre baja.

Starlab está diseñado para 4 astronautas. Tendrá potencia, volumen y una capacidad de carga equivalente a la de la EEI.

Parque Científico George Washington Carver

Starlab albergará el Parque Científico George Washington Carver con 4 departamentos operativos principales. A saber: un laboratorio de biología, un laboratorio de habitación de plantas, un laboratorio de investigación de materiales y ciencia física, y un área de banco de trabajo abierta para satisfacer las necesidades de los investigadores y clientes comerciales.

La estación se construirá con un crecimiento flexible en mente, con interfaces tanto internas como externas a la nave espacial. Esto, para permitir que Nanoracks expanda la arquitectura a medida que se identifican nuevas fuentes de demanda y surgen nuevos mercados.

El diseño de Northrop Grumman para un destino comercial modular en órbita terrestre baja se basa en décadas de experiencia en el apoyo a los programas comerciales, de defensa y de la NASA.

El diseño aprovecha elementos probados en vuelo, como la nave espacial Cygnus que entrega carga a la EEI, para proporcionar un módulo base para capacidades extendidas. Incluyen ciencia, turismo, experimentación industrial y la construcción de infraestructura más allá del diseño inicial.

Múltiples puertos de atraque permitirán una expansión futura para admitir hábitats analógicos de la tripulación, laboratorios, esclusas de aire para la tripulación e instalaciones capaces de gravedad artificial, en apoyo de múltiples clientes.

El acuerdo con la NASA permitirá a Northrop Grumman proporcionar un plan detallado de comercialización, operaciones y capacidades. Asimismo, requisitos de la estación espacial, criterios de éxito de la misión, evaluaciones de riesgos, requisitos clave de análisis técnico y de mercado y actividades de diseño preliminar.

Futuro incierto para la EEI

La estación espacial más grande y de mayor funcionamiento hasta la fecha es la EEI. Es operada por la NASA y agencias asociadas de todo el mundo. Ha sido habitada continuamente por astronautas desde 2000.

Aún no se ha tomado una decisión final sobre cuándo finalizará sus operaciones la EEI.

La estación, que ahora tiene 23 años, ha tenido problemas recientemente, como incendios y fugas de aire. Actualmente, se están llevando a cabo conversaciones para extender la vida útil de la estación más allá de 2024.

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