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Hace 239 años descubrieron al planeta Urano

William Herschel bautizó al cuerpo estelar con el nombre de Georgium Sidus ("Planeta Jorge"), en un extraño homenaje al rey Jorge III de Inglaterra

Este planeta orbita el Sol cada 84 años y tiene más de 20 satélites observados (NASA)

15 minutos. Este 13 de marzo se cumplen 239 años del descubrimiento de Urano, séptimo planeta del Sistema Solar y al doble de la distancia en que se encuentra Saturno.

Esta proeza astronómica, que data de 1781, fue posible gracias al telescopio reflector de 152 milímetros que construyó el astrónomo germano-británico William Herschel.

Lo apuntó a la constelación de Géminis y observó una estrella que no se suponía que estuviese allí. A la potencia de su instrumento, parecía poseer un disco planetario, lo que le hizo pensar en primer lugar que sería un cometa. Brillaba con un color amarillo y se desplazaba lentamente.

Observándolo noche tras noche, Herschel llegó a la conclusión de que había descubierto el séptimo planeta del sistema solar. Pidió a astrónomos que confirmaran su diagnóstico y estuvieron de acuerdo con él: había un planeta situado al doble de la distancia de Saturno.

Polémica con el nombre

Herschel bautizó al planeta con el nombre de Georgium Sidus ("Planeta Jorge"), en un extraño homenaje al rey Jorge III de Inglaterra que acababa de perder parte de sus posesiones en América del Norte por la independencia estadounidense de 1776.

El "Planeta Jorge" siguió llamándose así hasta bien entrado el siglo XIX, a pesar de la oposición del astrónomo Johann Elert Bode, que insistía en que Herschel debía continuar con la tradición mitológica. Si los nombres de los planetas contiguos eran Marte, Júpiter y Saturno, el recién llegado debía bautizarse Urano.

Bode justificaba su punto de vista en que se debía continuar la secuencia genealógica: nieto, padre, abuelo. El bisabuelo (padre de Saturno) era Urano, que adecuadamente personificaba al cielo estrellado.

Es curioso que Bode insistiese en cambiar el nombre de Urano por uno contemplado en las convenciones, ya que él bautizaba sus descubrimientos con nombres más extravagantes que "Jorge". De hecho, llamó a varias constelaciones "El Aparato Químico", "Globo Aerostático" y "Oficina Tipográfica" y "Los Honores de Federico" en honor al rey de Prusia.

El astrónomo francés Lalande propuso, por su parte, bautizar el planeta como "Herschel", aunque la idea que perduró fue la de Bode.

Aunque se dice que en 1827 el nombre de Urano ya era muy usual en Inglaterra, hasta 1850 el Almanaque Náutico británico siguió llamando al planeta "Jorge" en sus efemérides astronómicas.

Urano fue visitado en 1986 por la nave Voyager 2 de la NASA. Este orbita el Sol cada 84 años, tiene un diámetro de 51.118 kilómetros y tiene más de 20 satélites observados.

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