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Estas fueron las cepas de las vacunas contra la viruela usadas en la Guerra Civil de EEUU

La viruela fue una de las enfermedades virales más devastadoras que afectó a la humanidad, matando aproximadamente a 3 de cada 10 personas

Los investigadores reconstruyeron y analizaron los genomas del virus recuperado de los botiquines de vacunación utilizados en la Guerra Civil (JD Howell, McMaster Uuniversity)

15 minutos. Científicos e historiadores reconstruyeron los genomas de los virus antiguos que se usaron como cepas de las vacunas empleadas durante y después de la Guerra Civil estadounidense, que finalmente condujeron a la erradicación de la viruela.

La viruela fue una de las enfermedades virales más devastadoras que afectó a la humanidad, matando aproximadamente a 3 de cada 10 personas infectadas. Los que sobrevivieron quedaban frecuentemente discapacitados, ciegos o desfigurados.

Mientras los investigadores de todo el mundo trabajan febrilmente para desarrollar una vacuna contra COVID-19, el éxito de la campaña y los hallazgos de este documento, publicado en la revista Genome Biology, resaltan el valor de la vacuna, dijeron los investigadores. Y sugieren que otras vacunas esperan ser descubiertas entre los parientes virales de la gripe y los coronavirus de hoy.

"Comprender la historia y las formas en que estos virus pueden funcionar como vacunas es importante en la actualidad", aseguró el genetista evolutivo, Hendrik Poinar.

"Este trabajo señala la importancia de observar la diversidad de estas cepas de vacunas descubiertas en la naturaleza", continúa. "No sabemos cuántas podrían proporcionar protección cruzada contra una amplia gama de virus, como los gripes o los coronavirus".

El concepto de vacunación generalizada se remonta a 1796, cuando el médico inglés, Edward Jenner, observó que la exposición a una enfermedad más leve que se creía que se transmitía de las vacas, ofrecía protección contra futuros brotes de viruela.

Sin embargo, el método y el material de base utilizados para las primeras vacunas contra la viruela permanecieron sin normalizar durante más de un siglo. Aunque a menudo se hace referencia a la "viruela de la vaca" como la fuente de la primera vacunación, se sabía poco sobre los orígenes específicos y la diversidad de las cepas del virus utilizadas en los primeros programas de vacunación contra la viruela.

Para su estudio, los investigadores reconstruyeron y analizaron los genomas del virus recuperado de los botiquines de vacunación utilizados en la Guerra Civil.

Un nuevo campo de estudio posible

Este hallazgo abre un nuevo campo de estudio posible en el historial médico, a través del examen no destructivo de materiales asociados con muestras biológicas.

Los investigadores determinaron que en las décadas de 1860 y 1870, los médicos usaban una cepa de virus vaccinia que todavía se propagaba en humanos. El pariente más suave del patógeno mortal de la viruela se introducía en el cuerpo, donde ayudó a desarrollar inmunidad contra la enfermedad.

Una preocupación primordial sobre el diseño de la vacuna es lo cerca, desde un punto de vista evolutivo, que debe estar la cepa de la vacuna a la que causa la enfermedad para prevenirla.

Aquí, las cepas de vaccinia utilizadas para las vacunas están, de hecho, muy relacionadas con el virus que causa la viruela. La mutación lenta de los virus de la ortopox (de los cuales son miembros tanto la vacuna como la variola) probablemente permita esta protección "distante".

"La vacunación es un proceso maravilloso con una rica historia médica que debemos celebrar", reconoció la investigadora, Ana Duggan. "Los museos médicos son depósitos increíbles de nuestro pasado y de nuestra historia colectiva. Las nuevas herramientas que desarrollamos en este trabajo nos permiten comenzar a investigar cómo las fuentes, los procedimientos y las técnicas médicas han cambiado con el tiempo".

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