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Encuentran solución al misterio de la formación del smog

Según los investigadores, las pequeñas partículas que hacen que se formen nubes pueden estar teniendo un impacto climático

El smog es la contaminación visible del aire que vemos en las ciudades (Sama093/Flickr)

15 minutos. Una peculiaridad de la contaminación del aire en zonas urbanas es que no siempre es predecible. Es común que una ciudad como Pekín tenga cielos despejados un día y esté envuelta en una espesa niebla tóxica conocida como smog al siguiente.

La causa de esta generación espontánea de partículas contaminantes ha sido un misterio, hasta ahora.

Los científicos descubrieron el mecanismo que consideran responsable de la neblina contaminante, conocida por su denominación en inglés: smog.

Los investigadores encontraron que dos gases que sean un componente invisible de la contaminación pueden reaccionar para crear partículas que crecerían a tamaños significativos. Estas partículas son en parte responsables de la contaminación del aire visible.

"El smog es la contaminación visible del aire que vemos en las ciudades, pero también es la niebla gris oscuro", dice la estudiante Stephanie Kong.

"La bruma importa porque está hecha de partículas que se depositan en nuestro sistema respiratorio cuando respiramos. Una de las principales causas del asma es la deposición de partículas en los pulmones".

El mecanismo comienza con pequeñas gotas de ácido sulfúrico formado a partir de gases creados por la combustión de combustibles fósiles que contienen azufre. Estas gotitas reaccionan con el amoníaco atmosférico para formar pequeños cristales de sulfato de amonio.

Muchas veces, estos cristales crecerán muy lentamente a medida que se agrupan con otros cristales de sulfato de amonio y otros compuestos en el aire.

Sin embargo, en las condiciones adecuadas los cristales de sulfato recogerán el ácido nítrico formado por emisiones de automóviles y fábricas.

El ácido nítrico y el amoníaco son gases, y cuando entran en contacto en la superficie de un cristal de sulfato de amonio, forman nitrato de amonio.

Las partículas de nitrato de amonio pueden crecer rápidamente, aumentando su tamaño cien veces en tan solo cinco minutos.

De esta manera se explica, en parte, cómo los cielos sobre las ciudades pueden transformarse de despejados un día a nublados al siguiente, dice Kong.

El experimento

Para realizar los experimentos los investigadores requirieron una cámara de nubes ultra limpia, porque la presencia de contaminantes no deseados haría imposible realizar la reacción.

Por ello, el equipo recurrió al CERN para usar una instalación diseñada para estudiar cómo los rayos cósmicos influiyen en la formación de nubes.

En comparación con otras cámaras atmosféricas utilizadas en la investigación científica, el volumen de esta cámara es excepcionalmente limpio.

Kong dice que la investigación sugiere que las regulaciones que rigen la contaminación del aire pueden necesitar ser actualizadas para controlar más estrictamente la emisión de ciertos contaminantes gaseosos. Muchas regulaciones se centran en la emisión de contaminación por partículas.

Sin embargo, si otros gases emitidos por las actividades humanas pueden combinarse para formar partículas inmediatamente, también podrían estar dañando a los residentes urbanos.

En última instancia, Kong espera examinar el papel de estas partículas que generan espontáneamente en el cambio climático inducido por el hombre. "Estas pequeñas partículas pueden hacer que se formen nubes, y debido a que las nubes reflejan la luz solar, la contaminación por estas partículas puede tener un impacto climático".

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