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El volcán de Cumbre Vieja hizo estragos en La Palma por el tipo de lava que expulsó

A partir de las imágenes que aparecieron en la televisión y en Internet fue posible ver la velocidad a la que se movía y deducir así su baja viscosidad

La de 2021 fue la erupción volcánica "más prolongada y perturbadora de la historia reciente de la isla canaria de La Palma" (Cortesía Twitter @visitalapalma)

15 minutos. La lava expulsada durante la erupción del volcán de Cumbre Vieja en la isla española de La Palma en 2021 fue "inusualmente fluida, especialmente poco viscosa, y rápida". Así lo concluyó un estudio de la Universidad Johannes Gutenberg de Maguncia, en Alemania.

Esta es una de las razones por las que la destrucción "fue tan devastadora", subrayaron los investigadores en un comunicado hecho público este martes por la universidad. Allí explicaron que la viscosidad de la lava del volcán de La Palma fue menor que, por ejemplo, la de la descargada por el Kilauea en Hawái en 2018.

Los resultados del estudio se publicaron recientemente en la revista Nature Communications. En el artículo, los autores describieron que el evento de La Palma produjo una basanita (roca volcánica) con una de las viscosidades más bajas de las erupciones basálticas históricas.

"La viscosidad de la lava fue una de las más bajas jamás observadas en una erupción basáltica", indicó Yves Feisel. Junto al científico Jonathan Castro, ambos midieron la viscosidad de la lava en el laboratorio, teniendo en cuenta su química, cristalinidad y temperatura.

A partir de las imágenes de los flujos de lava que aparecieron en la televisión y en Internet fue posible ver la velocidad a la que se movía la lava y deducir así su baja viscosidad.

Basándose en estas imágenes filmadas, los investigadores llegaron a varias conclusiones. Calcularon, por ejemplo, que en algunos casos la velocidad de salida de la lava de Cumbre Vieja era superior a 10 metros por segundo.

Temperatura

Además, pudieron observar en los flujos de lava fenómenos que normalmente son más característicos de los fluidos que circulan de forma turbulenta. A saber: los que se dan dentro de las masas de agua.

Pero los investigadores no solo usaron imágenes televisivas. Para determinar con mayor precisión la viscosidad de la lava, recogieron partículas de ceniza solidificada mientras caían del cielo en el archipiélogo atlántico español.

De vuelta a la Universidad Johannes Gutenberg de Maguncia, pudieron determinar la temperatura de la erupción mediante el análisis químico de estas muestras. Esto reveló que el magma debía de estar entre 1.150 y 1.200 grados centígrados aproximadamente.

También fundieron algunas de las muestras y midieron la viscosidad del fundido a estas temperaturas utilizando un dispositivo conocido como reómetro.

Poco después del inicio de la erupción, la lava tenía una viscosidad de entre 10 y 160 pascales segundo -el pascal segundo es la unidad física de viscosidad-, apuntó Feisel. "Esa es una cifra 10 veces menor que, por ejemplo, la viscosidad de la lava descargada del Kilauea en Hawái en 2018".

Prolongada y perturbadora

El equipo estableció que una de las razones por las que la destrucción fue tan devastadora fue que la lava expulsada por Cumbre Vieja durante la erupción tenía "una viscosidad excepcionalmente baja". Esto hizo que fluyera muy rápidamente.

Según el científico, la lava de Cumbre Vieja era tan fluida debido a su composición química específica. En particular, su contenido relativamente bajo de sílice y la forma en que este fundido cristalizó.

"Cuando la lava se enfrió, se formaron cristales y esto probablemente ayudó a retener el bajo contenido de sílice de la lava, permitiéndole mantener su baja viscosidad durante un período de tiempo más largo".

Siempre es muy difícil predecir cuándo y cómo entrarán en erupción los volcanes. Sin embargo, los resultados de esta investigación pueden ayudar a mitigar los daños causados por erupciones en el futuro. ¿Cómo? Mejorando la predicción del curso y evolución de futuras coladas de lava.

La erupción de Cumbre Vieja en 2021 fue la erupción volcánica "más prolongada y perturbadora de la historia reciente de la isla canaria de La Palma", dijo la universidad.

Las imágenes de la lava fluyendo a través de los asentamientos y hacia el mar dieron la vuelta al mundo.

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