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El Hubble cumple 30 años revolucionando el conocimiento del universo

El telescopio Hubble fue lanzado al espacio el 24 de abril de 1990, y desde entonces ha captado imágenes de extraordinaria y misteriosa belleza

Este telescopio revolucionó casi todas las áreas de la actual investigación astronómica (NASA)

15 minutos. Al telescopio espacial Hubble lo lanzaron hace hoy 30 años, tres décadas durante las que ayudó revolucionar el conocimiento del universo y captó imágenes de extraordinaria y misteriosa belleza.

Bautizado en honor del astrónomo Edwin Hubble, lo lanzaron el 24 de abril de 1990 desde la base de Cabo Cañaveral (EEUU) a bordo de transbordador Discovery. Desde entonces orbita a 560 kilómetros de la Tierra.

“El tamaño y la edad del cosmos están más allá de la común comprensión humana. Perdido en algún lugar entre la inmensidad y la eternidad está nuestro pequeño hogar planetario”, escribió Carl Sagan.

El Hubble ayudó a comprender la evolución del universo, su tamaño y edad. Además, ayudó a situar a la Tierra en un punto más preciso entre esa inmensidad y eternidad a las que se refería el astrofísico estadounidense.

Este telescopio revolucionó casi todas las áreas de la actual investigación astronómica, pero también descubrió que, más allá de nuestro cielo, hay una impresionante explosión de colores llegadas de nacimientos de estrellas, nebulosas, galaxias y planetas.

Imágenes del universo

Seguramente, una de sus imágenes más famosas sea Pilares de la creación, tomada en 1995. Una fantasmagórica imagen de tres columnas de gas frío de años luz de largo bañadas por la luz de un grupo de estrellas. Tan impresionante que casi no parece real.

El telescopio observa el universo visible en colores, pero envía imágenes en blanco y negro. Después, con la ayuda de datos como los de microondas, la luz infrarroja, los rayos X y gamma se producen fotografías en color.

Los colores se atribuyen en función de las longitudes de onda: rojo para las más largas, azul para las cortas o verdes para las intermedias.

Un ícono cultural

De tamaño similar a un autobús, aunque cilíndrico, el Hubble, pesa 11 toneladas, mide 13,2 metros y tiene un diámetro máximo de 4,2 metros.

Este proyecto de la estadounidense NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) tenía una vida útil prevista de una década. Sin embargo, este rompió todas las previsiones al cumplir treinta años, durante los que tuvo que ser sometido a cinco reparaciones y actualizaciones.

Los inicios no fueron precisamente fáciles, pues las primeras imágenes que enviaba a la Tierra estaban borrosas. Un defecto infinitesimal hizo que su espejo principal fuera demasiado plano y por eso el telescopio necesitaba “gafas” para a ver correctamente.

Aquellas "gafas", que en realidad son un instrumento correctivo llamado Costar, fueron añadidas al telescopio por los astronautas que en diciembre de 1993 viajaron hasta él en el transbordador Endeavour.

Treinta años dan para muchas investigaciones; en este tiempo observó a través del tiempo para capturar la luz de galaxias que tardaron millones de años en llegar hasta nosotros.

Además realizó más de 1,4 millones de observaciones que sirvieron a los astrónomos para saber más sobre la formación de planetas, estrellas y galaxias o sobre los agujeros negros, la expansión acelerada del universo y la misteriosa materia oscura.

Hace unos días, y gracias a los datos del Hubble se determinó que el planeta Fomalhaut b, uno de los primeros detectados con imágenes directas en 2008, nunca existió, pues en realidad era una nube de polvo en expansión.

En estas décadas, el Hubble se convirtió también en un icono cultural. Por ello, sus imágenes aparecen en Star Trek o The Big Bang Theory, además de portadas de discos, pósters y camisetas.

El Hubble explora el cielo sin descanso y, con motivo de su aniversario, la NASA lanzó una iniciativa para que las personas puedan saber qué observó el telescopio en su fecha de cumpleaños. Basta con introducir el día y mes de nacimiento para contemplar alguna fotografía fascinante del universo.

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