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Agujero negro emite extraña explosión de luz tras devorar una estrella

La observación fue posible con los telescopios del Observatorio Europeo Austral (ESO) y de otras organizaciones de todo el mundo

Este fenómeno se conoce como "disrupción de marea" cuando una estrella es absorbida por un agujero negro (DPA/Crhistopher Evans)

15 minutos. Un equipo internacional de astrónomos detectó una rara explosión de luz proveniente de una estrella desgarrada por un agujero negro supermasivo,

El fenómeno es conocido como "disrupción de marea" y que es el más cercano observado hasta ahora.

La observación fue posible con los telescopios del Observatorio Europeo Austral (ESO) y de otras organizaciones de todo el mundo. El evento sucedió a poco más de 215 millones de años luz de la Tierra.

"La idea de un agujero negro 'succionando' a una estrella cercana suena como a ciencia ficción. Pero es exactamente lo que sucede en un evento de disrupción de marea", según declaró Matt Nicholl, profesor e investigador de la Real Sociedad Astronómica en la Universidad de Birmingham, el Reino Unido, y autor principal del nuevo estudio.

El ESO indicó en un comunicado que estos eventos de disrupción de marea, donde una estrella experimenta lo que se conoce como espaguetificación al ser absorbido por un agujero negro, "son poco comunes y no siempre son fáciles de estudiar".

Con el fin de estudiar en detalle lo que sucede cuando una estrella es devorada por un monstruo de este tipo, el equipo de investigación apuntó el telescopio VLT (Very Large Telescope ) y el NTT (New Technology Telescope) de ESO hacia un nuevo destello de luz que tuvo lugar el año pasado cerca de un agujero negro supermasivo.

En teoría los astrónomos saben lo que debería pasar en una situación así, según Thomas Wevers, otro de los investigadores. "Cuando una desafortunada estrella vaga demasiado cerca de un agujero negro supermasivo del centro de una galaxia, el tirón gravitacional extremo del agujero negro desgarra a la estrella, arrancándole finas corrientes de material".

Espaguetificación

Durante la espaguetificación, se libera una brillante llamarada de energía que los astrónomos pueden detectar.

Aunque potente y brillante, hasta ahora los astrónomos tuvieron problemas para investigar estas ráfagas de luz. A menudo se ven oscurecidas por una cortina de polvo y escombros: ahora fueron capaces de arrojar luz sobre el origen de esta cortina.

"Descubrimos que, cuando un agujero negro devora una estrella, puede lanzar una poderosa explosión de materia hacia afuera que obstruye nuestra vista", explica por su parte Samantha Oates, de la Universidad de Birmingham.

Agrega que esto sucede porque la energía liberada cuando el agujero negro se alimenta del material estelar impulsa los escombros de la estrella hacia afuera.

El descubrimiento fue posible porque el evento se detectó poco tiempo después de que la estrella fuera destrozada.

Cortina de polvo

"En realidad, gracias a que lo detectamos pronto, pudimos ver la cortina de polvo y escombros formándose a medida que el agujero negro lanzaba un potente chorro de material con velocidades de hasta 10.000 kilómetros por segundo", explica Kate Alexander, investigadora postdoctoral (NASA Einstein Fellow) en la Universidad de Northwestern (Estados Unidos).

"Este 'vistazo tras el telón' fue nuestra primera oportunidad para identificar el origen del material que oscurece y seguir en tiempo real cómo envuelve al agujero negro", añade Alexander.

Durante un período de 6 meses el equipo llevó a cabo observaciones de AT2019qiz, ubicada en una galaxia espiral, en la constelación de Eridanus. Durante ese tiempo la llamarada creció en luminosidad y luego se desvaneció

"Varios sondeos detectaron la emisión del nuevo evento de disrupción de marea muy poco tiempo después de que la estrella fuera destrozada", declara Wevers, que indica que inmediatamente se apuntaron al conjunto de telescopios terrestres y espaciales en esa dirección para ver cómo se producía la luz.

Extensas observaciones

En los meses sucesivos se llevaron a cabo múltiples observaciones del evento con otras instalaciones; la celeridad y las extensas observaciones en luz ultravioleta, rango óptico, rayos X y ondas de radio, revelaron, por primera vez, una conexión directa entre el material que fluye de la estrella y el brillante destello emitido a medida que es devorada por el agujero negro.

"Las observaciones mostraron que la estrella tenía aproximadamente la misma masa que nuestro propio Sol y que el monstruoso agujero negro, que es más de un millón de veces más masivo, le había hecho perder aproximadamente la mitad de esa masa", según Nicholl.

El equipo de astrónomos cree que AT2019qiz podría incluso actuar como una "piedra Rosetta" para interpretar futuras observaciones de eventos de disrupción de marea.

Por otro lado el ELT (Extremely Large Telescope) de ESO permitirá detectar eventos de disrupción cada vez más débiles. El fin de la observación será resolver más misterios de la física de los agujeros negros.

Se prevé que el telescopio inicie operaciones esta década.

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